Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

The Winter’s Tale - Act 2, scene 1


Navigate this work

The Winter’s Tale - Act 2, scene 1
Jump to

Act 2, scene 1

Scene 1


Leontes learns of the departure of Polixenes and Camillo and has Hermione arrested for adultery and treason. He announces that he has sent couriers to the shrine of Apollo to obtain the god’s advice about what action he should take.

Enter Hermione, Mamillius, and Ladies.

0604  Take the boy to you. He so troubles me
0605  ’Tis past enduring.
FIRST LADY  0606  Come, my gracious lord,
0607  Shall I be your playfellow?
0608 5 No, I’ll none of you.
FIRST LADY  0609  Why, my sweet lord?
0610  You’ll kiss me hard and speak to me as if
0611  I were a baby still.—I love you better.
0612  And why so, my lord?
MAMILLIUS  0613 10 Not for because
0614  Your brows are blacker—yet black brows, they say,
0615  Become some women best, so that there be not
0616  Too much hair there, but in a semicircle,
0617  Or a half-moon made with a pen.
SECOND LADY  0618 15 Who taught this?
0619  I learned it out of women’s faces.—Pray now,
0620  What color are your eyebrows?
FIRST LADY  0621  Blue, my lord.
p. 49
0622  Nay, that’s a mock. I have seen a lady’s nose
0623 20 That has been blue, but not her eyebrows.
FIRST LADY  0624  Hark ye,
0625  The Queen your mother rounds apace. We shall
0626  Present our services to a fine new prince
0627  One of these days, and then you’d wanton with us
0628 25 If we would have you.
SECOND LADY  0629  She is spread of late
0630  Into a goodly bulk. Good time encounter her!
0631  What wisdom stirs amongst you?—Come, sir, now
0632  I am for you again. Pray you sit by us,
0633 30 And tell ’s a tale.
MAMILLIUS  0634  Merry or sad shall ’t be?
HERMIONE  0635 As merry as you will.
0636  A sad tale’s best for winter. I have one
0637  Of sprites and goblins.
HERMIONE  0638 35 Let’s have that, good sir.
0639  Come on, sit down. Come on, and do your best
0640  To fright me with your sprites. You’re powerful at it.
0641  There was a man—
HERMIONE  0642  Nay, come sit down, then on.
0643 40 Dwelt by a churchyard. I will tell it softly,
0644  Yond crickets shall not hear it.
0645  Come on then, and give ’t me in mine ear.

They talk privately.

Enter Leontes, Antigonus, and Lords.

0646  Was he met there? His train? Camillo with him?
p. 51
0647  Behind the tuft of pines I met them. Never
0648 45 Saw I men scour so on their way. I eyed them
0649  Even to their ships.
LEONTES  0650  How blest am I
0651  In my just censure, in my true opinion!
0652  Alack, for lesser knowledge! How accursed
0653 50 In being so blest! There may be in the cup
0654  A spider steeped, and one may drink, depart,
0655  And yet partake no venom, for his knowledge
0656  Is not infected; but if one present
0657  Th’ abhorred ingredient to his eye, make known
0658 55 How he hath drunk, he cracks his gorge, his sides,
0659  With violent hefts. I have drunk, and seen the spider.
0660  Camillo was his help in this, his pander.
0661  There is a plot against my life, my crown.
0662  All’s true that is mistrusted. That false villain
0663 60 Whom I employed was pre-employed by him.
0664  He has discovered my design, and I
0665  Remain a pinched thing, yea, a very trick
0666  For them to play at will. How came the posterns
0667  So easily open?
LORD  0668 65 By his great authority,
0669  Which often hath no less prevailed than so
0670  On your command.
LEONTES  0671 I know ’t too well.
0672  To Hermione. Give me the boy. I am glad you did
0673 70 not nurse him.
0674  Though he does bear some signs of me, yet you
0675  Have too much blood in him.
HERMIONE  0676  What is this? Sport?
LEONTESto the Ladies 
0677  Bear the boy hence. He shall not come about her.
0678 75 Away with him, and let her sport herself
p. 53
0679  With that she’s big with, (to Hermione) for ’tis
0680  Polixenes
0681  Has made thee swell thus.
A Lady exits with Mamillius.
HERMIONE  0682  But I’d say he had not,
0683 80 And I’ll be sworn you would believe my saying,
0684  Howe’er you lean to th’ nayward.
LEONTES  0685  You, my lords,
0686  Look on her, mark her well. Be but about
0687  To say “She is a goodly lady,” and
0688 85 The justice of your hearts will thereto add
0689  “’Tis pity she’s not honest, honorable.”
0690  Praise her but for this her without-door form,
0691  Which on my faith deserves high speech, and
0692  straight
0693 90 The shrug, the “hum,” or “ha,” these petty brands
0694  That calumny doth use—O, I am out,
0695  That mercy does, for calumny will sear
0696  Virtue itself—these shrugs, these “hum”s and “ha”s,
0697  When you have said she’s goodly, come between
0698 95 Ere you can say she’s honest. But be ’t known,
0699  From him that has most cause to grieve it should be,
0700  She’s an adult’ress.
HERMIONE  0701  Should a villain say so,
0702  The most replenished villain in the world,
0703 100 He were as much more villain. You, my lord,
0704  Do but mistake.
LEONTES  0705  You have mistook, my lady,
0706  Polixenes for Leontes. O thou thing,
0707  Which I’ll not call a creature of thy place
0708 105 Lest barbarism, making me the precedent,
0709  Should a like language use to all degrees,
0710  And mannerly distinguishment leave out
0711  Betwixt the prince and beggar.—I have said
0712  She’s an adult’ress; I have said with whom.
0713 110 More, she’s a traitor, and Camillo is
0714  A federary with her, and one that knows
p. 55
0715  What she should shame to know herself
0716  But with her most vile principal: that she’s
0717  A bed-swerver, even as bad as those
0718 115 That vulgars give bold’st titles; ay, and privy
0719  To this their late escape.
HERMIONE  0720  No, by my life,
0721  Privy to none of this. How will this grieve you,
0722  When you shall come to clearer knowledge, that
0723 120 You thus have published me! Gentle my lord,
0724  You scarce can right me throughly then to say
0725  You did mistake.
LEONTES  0726  No. If I mistake
0727  In those foundations which I build upon,
0728 125 The center is not big enough to bear
0729  A schoolboy’s top.—Away with her to prison.
0730  He who shall speak for her is afar off guilty
0731  But that he speaks.
HERMIONE  0732  There’s some ill planet reigns.
0733 130 I must be patient till the heavens look
0734  With an aspect more favorable. Good my lords,
0735  I am not prone to weeping, as our sex
0736  Commonly are, the want of which vain dew
0737  Perchance shall dry your pities. But I have
0738 135 That honorable grief lodged here which burns
0739  Worse than tears drown. Beseech you all, my lords,
0740  With thoughts so qualified as your charities
0741  Shall best instruct you, measure me; and so
0742  The King’s will be performed.
LEONTES  0743 140 Shall I be heard?
0744  Who is ’t that goes with me? Beseech your Highness
0745  My women may be with me, for you see
0746  My plight requires it.—Do not weep, good fools;
0747  There is no cause. When you shall know your
0748 145 mistress
0749  Has deserved prison, then abound in tears
0750  As I come out. This action I now go on
p. 57
0751  Is for my better grace.—Adieu, my lord.
0752  I never wished to see you sorry; now
0753 150 I trust I shall.—My women, come; you have leave.
LEONTES  0754 Go, do our bidding. Hence!
Hermione exits, under guard, with her Ladies.
0755  Beseech your Highness, call the Queen again.
0756  Be certain what you do, sir, lest your justice
0757  Prove violence, in the which three great ones suffer:
0758 155 Yourself, your queen, your son.
LORD  0759  For her, my lord,
0760  I dare my life lay down—and will do ’t, sir,
0761  Please you t’ accept it—that the Queen is spotless
0762  I’ th’ eyes of heaven, and to you—I mean
0763 160 In this which you accuse her.
ANTIGONUS  0764  If it prove
0765  She’s otherwise, I’ll keep my stables where
0766  I lodge my wife. I’ll go in couples with her;
0767  Than when I feel and see her, no farther trust her.
0768 165 For every inch of woman in the world,
0769  Ay, every dram of woman’s flesh, is false,
0770  If she be.
LEONTES  0771  Hold your peaces.
LORD  0772  Good my lord—
0773 170 It is for you we speak, not for ourselves.
0774  You are abused, and by some putter-on
0775  That will be damned for ’t. Would I knew the
0776  villain!
0777  I would land-damn him. Be she honor-flawed,
0778 175 I have three daughters—the eldest is eleven;
0779  The second and the third, nine and some five;
0780  If this prove true, they’ll pay for ’t. By mine honor,
0781  I’ll geld ’em all; fourteen they shall not see
0782  To bring false generations. They are co-heirs,
p. 59
0783 180 And I had rather glib myself than they
0784  Should not produce fair issue.
LEONTES  0785  Cease. No more.
0786  You smell this business with a sense as cold
0787  As is a dead man’s nose. But I do see ’t and feel ’t,
0788 185 As you feel doing thus, and see withal
0789  The instruments that feel.
ANTIGONUS  0790  If it be so,
0791  We need no grave to bury honesty.
0792  There’s not a grain of it the face to sweeten
0793 190 Of the whole dungy Earth.
LEONTES  0794  What? Lack I credit?
0795  I had rather you did lack than I, my lord,
0796  Upon this ground. And more it would content me
0797  To have her honor true than your suspicion,
0798 195 Be blamed for ’t how you might.
LEONTES  0799  Why, what need we
0800  Commune with you of this, but rather follow
0801  Our forceful instigation? Our prerogative
0802  Calls not your counsels, but our natural goodness
0803 200 Imparts this, which if you—or stupefied
0804  Or seeming so in skill—cannot or will not
0805  Relish a truth like us, inform yourselves
0806  We need no more of your advice. The matter,
0807  The loss, the gain, the ord’ring on ’t is all
0808 205 Properly ours.
ANTIGONUS  0809  And I wish, my liege,
0810  You had only in your silent judgment tried it,
0811  Without more overture.
LEONTES  0812  How could that be?
0813 210 Either thou art most ignorant by age,
0814  Or thou wert born a fool. Camillo’s flight,
0815  Added to their familiarity—
0816  Which was as gross as ever touched conjecture,
0817  That lacked sight only, naught for approbation
p. 61
0818 215 But only seeing, all other circumstances
0819  Made up to th’ deed—doth push on this
0820  proceeding.
0821  Yet, for a greater confirmation—
0822  For in an act of this importance ’twere
0823 220 Most piteous to be wild—I have dispatched in post
0824  To sacred Delphos, to Apollo’s temple,
0825  Cleomenes and Dion, whom you know
0826  Of stuffed sufficiency. Now from the oracle
0827  They will bring all, whose spiritual counsel had
0828 225 Shall stop or spur me. Have I done well?
LORD  0829  Well done,
0830  my lord.
0831  Though I am satisfied and need no more
0832  Than what I know, yet shall the oracle
0833 230 Give rest to th’ minds of others, such as he
0834  Whose ignorant credulity will not
0835  Come up to th’ truth. So have we thought it good
0836  From our free person she should be confined,
0837  Lest that the treachery of the two fled hence
0838 235 Be left her to perform. Come, follow us.
0839  We are to speak in public, for this business
0840  Will raise us all.
ANTIGONUSaside  0841  To laughter, as I take it,
0842  If the good truth were known.
They exit.