Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

The Winter’s Tale - Act 3, scene 2


Navigate this work

The Winter’s Tale - Act 3, scene 2
Jump to

Act 3, scene 2

Scene 2


As Hermione tries to defend herself in open court, the oracle is read and she is declared chaste and Polixenes innocent. Leontes pronounces the oracle false, and a messenger rushes in with news that Mamillius has died. Hermione swoons and is carried off by Paulina and others, while, at the same time, Leontes repents. Paulina enters with news that Hermione is dead. Leontes vows to spend the rest of his life grieving for the deaths of his wife and son.

Enter Leontes, Lords, and Officers.

1202  This sessions, to our great grief we pronounce,
1203  Even pushes ’gainst our heart: the party tried
1204  The daughter of a king, our wife, and one
1205  Of us too much beloved. Let us be cleared
1206 5 Of being tyrannous, since we so openly
1207  Proceed in justice, which shall have due course
1208  Even to the guilt or the purgation.
1209  Produce the prisoner.
1210  It is his Highness’ pleasure that the Queen
1211 10 Appear in person here in court.

Enter Hermione, as to her trial, Paulina, and Ladies.

1212  Silence!
LEONTES  1213 Read the indictment.
OFFICER reads  1214 Hermione, queen to the worthy Leontes,
1215  King of Sicilia, thou art here accused and arraigned
1216 15 of high treason, in committing adultery with Polixenes,
1217  King of Bohemia, and conspiring with Camillo
1218  to take away the life of our sovereign lord the King, thy
1219  royal husband; the pretense whereof being by circumstances
1220  partly laid open, thou, Hermione, contrary to
1221 20 the faith and allegiance of a true subject, didst counsel
1222  and aid them, for their better safety, to fly away by
1223  night.

p. 91
1224  Since what I am to say must be but that
1225  Which contradicts my accusation, and
1226 25 The testimony on my part no other
1227  But what comes from myself, it shall scarce boot me
1228  To say “Not guilty.” Mine integrity,
1229  Being counted falsehood, shall, as I express it,
1230  Be so received. But thus: if powers divine
1231 30 Behold our human actions, as they do,
1232  I doubt not then but innocence shall make
1233  False accusation blush and tyranny
1234  Tremble at patience. You, my lord, best know,
1235  Whom least will seem to do so, my past life
1236 35 Hath been as continent, as chaste, as true,
1237  As I am now unhappy; which is more
1238  Than history can pattern, though devised
1239  And played to take spectators. For behold me,
1240  A fellow of the royal bed, which owe
1241 40 A moiety of the throne, a great king’s daughter,
1242  The mother to a hopeful prince, here standing
1243  To prate and talk for life and honor fore
1244  Who please to come and hear. For life, I prize it
1245  As I weigh grief, which I would spare. For honor,
1246 45 ’Tis a derivative from me to mine,
1247  And only that I stand for. I appeal
1248  To your own conscience, sir, before Polixenes
1249  Came to your court, how I was in your grace,
1250  How merited to be so; since he came,
1251 50 With what encounter so uncurrent I
1252  Have strained t’ appear thus; if one jot beyond
1253  The bound of honor, or in act or will
1254  That way inclining, hardened be the hearts
1255  Of all that hear me, and my near’st of kin
1256 55 Cry fie upon my grave.
p. 93
LEONTES  1257  I ne’er heard yet
1258  That any of these bolder vices wanted
1259  Less impudence to gainsay what they did
1260  Than to perform it first.
HERMIONE  1261 60 That’s true enough,
1262  Though ’tis a saying, sir, not due to me.
1263  You will not own it.
HERMIONE  1264  More than mistress of
1265  Which comes to me in name of fault, I must not
1266 65 At all acknowledge. For Polixenes,
1267  With whom I am accused, I do confess
1268  I loved him as in honor he required,
1269  With such a kind of love as might become
1270  A lady like me, with a love even such,
1271 70 So and no other, as yourself commanded,
1272  Which not to have done, I think, had been in me
1273  Both disobedience and ingratitude
1274  To you and toward your friend, whose love had
1275  spoke,
1276 75 Even since it could speak, from an infant, freely
1277  That it was yours. Now, for conspiracy,
1278  I know not how it tastes, though it be dished
1279  For me to try how. All I know of it
1280  Is that Camillo was an honest man;
1281 80 And why he left your court, the gods themselves,
1282  Wotting no more than I, are ignorant.
1283  You knew of his departure, as you know
1284  What you have underta’en to do in ’s absence.
HERMIONE  1285 Sir,
1286 85 You speak a language that I understand not.
1287  My life stands in the level of your dreams,
1288  Which I’ll lay down.
LEONTES  1289  Your actions are my dreams.
p. 95
1290  You had a bastard by Polixenes,
1291 90 And I but dreamed it. As you were past all shame—
1292  Those of your fact are so—so past all truth,
1293  Which to deny concerns more than avails; for as
1294  Thy brat hath been cast out, like to itself,
1295  No father owning it—which is indeed
1296 95 More criminal in thee than it—so thou
1297  Shalt feel our justice, in whose easiest passage
1298  Look for no less than death.
HERMIONE  1299  Sir, spare your threats.
1300  The bug which you would fright me with I seek.
1301 100 To me can life be no commodity.
1302  The crown and comfort of my life, your favor,
1303  I do give lost, for I do feel it gone,
1304  But know not how it went. My second joy
1305  And first fruits of my body, from his presence
1306 105 I am barred like one infectious. My third comfort,
1307  Starred most unluckily, is from my breast,
1308  The innocent milk in it most innocent mouth,
1309  Haled out to murder; myself on every post
1310  Proclaimed a strumpet; with immodest hatred
1311 110 The childbed privilege denied, which longs
1312  To women of all fashion; lastly, hurried
1313  Here to this place, i’ th’ open air, before
1314  I have got strength of limit. Now, my liege,
1315  Tell me what blessings I have here alive,
1316 115 That I should fear to die? Therefore proceed.
1317  But yet hear this (mistake me not: no life,
1318  I prize it not a straw, but for mine honor,
1319  Which I would free), if I shall be condemned
1320  Upon surmises, all proofs sleeping else
1321 120 But what your jealousies awake, I tell you
1322  ’Tis rigor, and not law. Your Honors all,
1323  I do refer me to the oracle.
1324  Apollo be my judge.
LORD  1325  This your request
p. 97
1326 125 Is altogether just. Therefore bring forth,
1327  And in Apollo’s name, his oracle.Officers exit.
1328  The Emperor of Russia was my father.
1329  O, that he were alive and here beholding
1330  His daughter’s trial, that he did but see
1331 130 The flatness of my misery, yet with eyes
1332  Of pity, not revenge.

Enter Cleomenes, Dion, with Officers.

OFFICERpresenting a sword 
1333  You here shall swear upon this sword of justice
1334  That you, Cleomenes and Dion, have
1335  Been both at Delphos, and from thence have
1336 135 brought
1337  This sealed-up oracle, by the hand delivered
1338  Of great Apollo’s priest, and that since then
1339  You have not dared to break the holy seal
1340  Nor read the secrets in ’t.
CLEOMENES, DION  1341 140All this we swear.
LEONTES  1342 Break up the seals and read.
OFFICER reads  1343 Hermione is chaste, Polixenes blameless,
1344  Camillo a true subject, Leontes a jealous tyrant,
1345  his innocent babe truly begotten; and the King shall
1346 145 live without an heir if that which is lost be not
1347  found.

1348  Now blessèd be the great Apollo!
HERMIONE  1349  Praised!
LEONTES  1350 Hast thou read truth?
1351 150 Ay, my lord, even so as it is here set down.
1352  There is no truth at all i’ th’ oracle.
1353  The sessions shall proceed. This is mere falsehood.
p. 99
Enter a Servant.

1354  My lord the King, the King!
LEONTES  1355  What is the business?
1356 155 O sir, I shall be hated to report it.
1357  The Prince your son, with mere conceit and fear
1358  Of the Queen’s speed, is gone.
LEONTES  1359  How? Gone?
SERVANT  1360  Is dead.
1361 160 Apollo’s angry, and the heavens themselves
1362  Do strike at my injustice.
Hermione falls.
1363  How now there?
1364  This news is mortal to the Queen. Look down
1365  And see what death is doing.
LEONTES  1366 165 Take her hence.
1367  Her heart is but o’ercharged. She will recover.
1368  I have too much believed mine own suspicion.
1369  Beseech you, tenderly apply to her
1370  Some remedies for life.

Paulina exits with Officers carrying Hermione.

1371 170 Apollo, pardon
1372  My great profaneness ’gainst thine oracle.
1373  I’ll reconcile me to Polixenes,
1374  New woo my queen, recall the good Camillo,
1375  Whom I proclaim a man of truth, of mercy;
1376 175 For, being transported by my jealousies
1377  To bloody thoughts and to revenge, I chose
1378  Camillo for the minister to poison
p. 101
1379  My friend Polixenes, which had been done
1380  But that the good mind of Camillo tardied
1381 180 My swift command, though I with death and with
1382  Reward did threaten and encourage him,
1383  Not doing it and being done. He, most humane
1384  And filled with honor, to my kingly guest
1385  Unclasped my practice, quit his fortunes here,
1386 185 Which you knew great, and to the hazard
1387  Of all incertainties himself commended,
1388  No richer than his honor. How he glisters
1389  Through my rust, and how his piety
1390  Does my deeds make the blacker!

Enter Paulina.

PAULINA  1391 190 Woe the while!
1392  O, cut my lace, lest my heart, cracking it,
1393  Break too!
LORD  1394  What fit is this, good lady?
PAULINAto Leontes 
1395  What studied torments, tyrant, hast for me?
1396 195 What wheels, racks, fires? What flaying? Boiling
1397  In leads or oils? What old or newer torture
1398  Must I receive, whose every word deserves
1399  To taste of thy most worst? Thy tyranny,
1400  Together working with thy jealousies,
1401 200 Fancies too weak for boys, too green and idle
1402  For girls of nine, O, think what they have done,
1403  And then run mad indeed, stark mad, for all
1404  Thy bygone fooleries were but spices of it.
1405  That thou betrayedst Polixenes, ’twas nothing;
1406 205 That did but show thee of a fool, inconstant
1407  And damnable ingrateful. Nor was ’t much
1408  Thou wouldst have poisoned good Camillo’s honor,
1409  To have him kill a king: poor trespasses,
1410  More monstrous standing by, whereof I reckon
p. 103
1411 210 The casting forth to crows thy baby daughter
1412  To be or none or little, though a devil
1413  Would have shed water out of fire ere done ’t.
1414  Nor is ’t directly laid to thee the death
1415  Of the young prince, whose honorable thoughts,
1416 215 Thoughts high for one so tender, cleft the heart
1417  That could conceive a gross and foolish sire
1418  Blemished his gracious dam. This is not, no,
1419  Laid to thy answer. But the last—O lords,
1420  When I have said, cry woe!—the Queen, the Queen,
1421 220 The sweet’st, dear’st creature’s dead, and vengeance
1422  for ’t
1423  Not dropped down yet.
LORD  1424  The higher powers forbid!
1425  I say she’s dead. I’ll swear ’t. If word nor oath
1426 225 Prevail not, go and see. If you can bring
1427  Tincture or luster in her lip, her eye,
1428  Heat outwardly or breath within, I’ll serve you
1429  As I would do the gods.—But, O thou tyrant,
1430  Do not repent these things, for they are heavier
1431 230 Than all thy woes can stir. Therefore betake thee
1432  To nothing but despair. A thousand knees
1433  Ten thousand years together, naked, fasting,
1434  Upon a barren mountain, and still winter
1435  In storm perpetual, could not move the gods
1436 235 To look that way thou wert.
LEONTES  1437  Go on, go on.
1438  Thou canst not speak too much. I have deserved
1439  All tongues to talk their bitt’rest.
LORDto Paulina  1440  Say no more.
1441 240 Howe’er the business goes, you have made fault
1442  I’ th’ boldness of your speech.
PAULINA  1443  I am sorry for ’t.
1444  All faults I make, when I shall come to know them,
p. 105
1445  I do repent. Alas, I have showed too much
1446 245 The rashness of a woman. He is touched
1447  To th’ noble heart.—What’s gone and what’s past
1448  help
1449  Should be past grief. Do not receive affliction
1450  At my petition. I beseech you, rather
1451 250 Let me be punished, that have minded you
1452  Of what you should forget. Now, good my liege,
1453  Sir, royal sir, forgive a foolish woman.
1454  The love I bore your queen—lo, fool again!—
1455  I’ll speak of her no more, nor of your children.
1456 255 I’ll not remember you of my own lord,
1457  Who is lost too. Take your patience to you,
1458  And I’ll say nothing.
LEONTES  1459  Thou didst speak but well
1460  When most the truth, which I receive much better
1461 260 Than to be pitied of thee. Prithee, bring me
1462  To the dead bodies of my queen and son.
1463  One grave shall be for both. Upon them shall
1464  The causes of their death appear, unto
1465  Our shame perpetual. Once a day I’ll visit
1466 265 The chapel where they lie, and tears shed there
1467  Shall be my recreation. So long as nature
1468  Will bear up with this exercise, so long
1469  I daily vow to use it. Come, and lead me
1470  To these sorrows.
They exit.