Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

All's Well That Ends Well - Act 1, scene 1


Navigate this work

All's Well That Ends Well - Act 1, scene 1
Jump to

Act 1, scene 1

Scene 1


Bertram, having become a ward of the court upon his father’s death, departs from Rossillion. Helen, whose own physician-father has recently died, knows that her hidden love for Bertram can never be requited because of their difference in social rank, but decides that the King’s disease may offer her a chance to “show her merit.”

Enter young Bertram Count of Rossillion, his mother
the Countess, and Helen, Lord Lafew, all in black.

COUNTESS  0001 In delivering my son from me, I bury a second
0002  husband.
BERTRAM  0003 And I in going, madam, weep o’er my
0004  father’s death anew; but I must attend his Majesty’s
0005 5 command, to whom I am now in ward, evermore
0006  in subjection.
LAFEW  0007 You shall find of the King a husband, madam;
0008  you, sir, a father. He that so generally is at all times
0009  good must of necessity hold his virtue to you,
0010 10 whose worthiness would stir it up where it wanted
0011  rather than lack it where there is such abundance.
COUNTESS  0012 What hope is there of his Majesty’s
0013  amendment?
LAFEW  0014 He hath abandoned his physicians, madam,
0015 15 under whose practices he hath persecuted time
0016  with hope, and finds no other advantage in the
0017  process but only the losing of hope by time.
COUNTESS  0018 This young gentlewoman had a father—O,
0019  that “had,” how sad a passage ’tis!—whose skill
0020 20 was almost as great as his honesty; had it stretched
0021  so far, would have made nature immortal, and
0022  death should have play for lack of work. Would for
p. 9
0023  the King’s sake he were living! I think it would be
0024  the death of the King’s disease.
LAFEW  0025 25How called you the man you speak of,
0026  madam?
COUNTESS  0027 He was famous, sir, in his profession, and it
0028  was his great right to be so: Gerard de Narbon.
LAFEW  0029 He was excellent indeed, madam. The King
0030 30 very lately spoke of him admiringly, and mourningly.
0031  He was skillful enough to have lived still, if
0032  knowledge could be set up against mortality.
BERTRAM  0033 What is it, my good lord, the King languishes
0034  of?
LAFEW  0035 35A fistula, my lord.
BERTRAM  0036 I heard not of it before.
LAFEW  0037 I would it were not notorious.—Was this gentlewoman
0038  the daughter of Gerard de Narbon?
COUNTESS  0039 His sole child, my lord, and bequeathed to
0040 40 my overlooking. I have those hopes of her good
0041  that her education promises. Her dispositions she
0042  inherits, which makes fair gifts fairer; for where an
0043  unclean mind carries virtuous qualities, there
0044  commendations go with pity—they are virtues and
0045 45 traitors too. In her they are the better for their simpleness.
0046  She derives her honesty and achieves her
0047  goodness.
LAFEW  0048 Your commendations, madam, get from her
0049  tears.
COUNTESS  0050 50’Tis the best brine a maiden can season her
0051  praise in. The remembrance of her father never
0052  approaches her heart but the tyranny of her sorrows
0053  takes all livelihood from her cheek.—No
0054  more of this, Helena. Go to. No more, lest it be
0055 55 rather thought you affect a sorrow than to have—
HELEN  0056 I do affect a sorrow indeed, but I have it too.
LAFEW  0057 Moderate lamentation is the right of the dead,
0058  excessive grief the enemy to the living.
p. 11
COUNTESS  0059 If the living be enemy to the grief, the
0060 60 excess makes it soon mortal.
BERTRAM  0061 Madam, I desire your holy wishes.
LAFEW  0062 How understand we that?
0063  Be thou blessed, Bertram, and succeed thy father
0064  In manners as in shape. Thy blood and virtue
0065 65 Contend for empire in thee, and thy goodness
0066  Share with thy birthright. Love all, trust a few,
0067  Do wrong to none. Be able for thine enemy
0068  Rather in power than use, and keep thy friend
0069  Under thy own life’s key Be checked for silence,
0070 70 But never taxed for speech. What heaven more will,
0071  That thee may furnish and my prayers pluck down,
0072  Fall on thy head. To Lafew. Farewell, my lord.
0073  ’Tis an unseasoned courtier. Good my lord,
0074  Advise him.
LAFEW  0075 75 He cannot want the best that shall
0076  Attend his love.
COUNTESS  0077 Heaven bless him.—Farewell, Bertram.
BERTRAM  0078 The best wishes that can be forged in your
0079  thoughts be servants to you.Countess exits.
0080 80 To Helen. Be comfortable to my mother, your
0081  mistress, and make much of her.
LAFEW  0082 Farewell, pretty lady. You must hold the credit
0083  of your father. Bertram and Lafew exit.
0084  O, were that all! I think not on my father,
0085 85 And these great tears grace his remembrance more
0086  Than those I shed for him. What was he like?
0087  I have forgot him. My imagination
0088  Carries no favor in ’t but Bertram’s.
0089  I am undone. There is no living, none,
0090 90 If Bertram be away. ’Twere all one
0091  That I should love a bright particular star
0092  And think to wed it, he is so above me.
p. 13
0093  In his bright radiance and collateral light
0094  Must I be comforted, not in his sphere.
0095 95 Th’ ambition in my love thus plagues itself:
0096  The hind that would be mated by the lion
0097  Must die for love. ’Twas pretty, though a plague,
0098  To see him every hour, to sit and draw
0099  His archèd brows, his hawking eye, his curls
0100 100 In our heart’s table—heart too capable
0101  Of every line and trick of his sweet favor.
0102  But now he’s gone, and my idolatrous fancy
0103  Must sanctify his relics. Who comes here?

Enter Parolles.

0104  One that goes with him. I love him for his sake,
0105 105 And yet I know him a notorious liar,
0106  Think him a great way fool, solely a coward.
0107  Yet these fixed evils sit so fit in him
0108  That they take place when virtue’s steely bones
0109  Looks bleak i’ th’ cold wind. Withal, full oft we see
0110 110 Cold wisdom waiting on superfluous folly.
PAROLLES  0111 Save you, fair queen.
HELEN  0112 And you, monarch.
PAROLLES  0113 No.
HELEN  0114 And no.
PAROLLES  0115 115Are you meditating on virginity?
HELEN  0116 Ay. You have some stain of soldier in you; let
0117  me ask you a question. Man is enemy to virginity.
0118  How may we barricado it against him?
PAROLLES  0119 Keep him out.
HELEN  0120 120But he assails, and our virginity, though
0121  valiant in the defense, yet is weak. Unfold to us
0122  some warlike resistance.
PAROLLES  0123 There is none. Man setting down before you
0124  will undermine you and blow you up.
HELEN  0125 125Bless our poor virginity from underminers and
0126  blowers-up! Is there no military policy how virgins
0127  might blow up men?
p. 15
PAROLLES  0128 Virginity being blown down, man will
0129  quicklier be blown up. Marry, in blowing him
0130 130 down again, with the breach yourselves made you
0131  lose your city. It is not politic in the commonwealth
0132  of nature to preserve virginity. Loss of virginity
0133  is rational increase, and there was never
0134  virgin got till virginity was first lost. That you
0135 135 were made of is metal to make virgins. Virginity by
0136  being once lost may be ten times found; by being
0137  ever kept, it is ever lost. ’Tis too cold a companion.
0138  Away with ’t.
HELEN  0139 I will stand for ’t a little, though therefore I
0140 140 die a virgin.
PAROLLES  0141 There’s little can be said in ’t. ’Tis against the
0142  rule of nature. To speak on the part of virginity is
0143  to accuse your mothers, which is most infallible
0144  disobedience. He that hangs himself is a virgin;
0145 145 virginity murders itself and should be buried in
0146  highways out of all sanctified limit as a desperate
0147  offendress against nature. Virginity breeds mites,
0148  much like a cheese, consumes itself to the very
0149  paring, and so dies with feeding his own stomach.
0150 150 Besides, virginity is peevish, proud, idle, made of
0151  self-love, which is the most inhibited sin in the
0152  canon. Keep it not; you cannot choose but lose by
0153  ’t. Out with ’t! Within ten year it will make itself
0154  two, which is a goodly increase, and the principal
0155 155 itself not much the worse. Away with ’t!
HELEN  0156 How might one do, sir, to lose it to her own
0157  liking?
PAROLLES  0158 Let me see. Marry, ill, to like him that ne’er
0159  it likes. ’Tis a commodity will lose the gloss with
0160 160 lying; the longer kept, the less worth. Off with ’t
0161  while ’tis vendible; answer the time of request. Virginity,
0162  like an old courtier, wears her cap out of
0163  fashion, richly suited but unsuitable, just like the
p. 17
0164  brooch and the toothpick, which wear not now.
0165 165 Your date is better in your pie and your porridge
0166  than in your cheek. And your virginity, your old
0167  virginity, is like one of our French withered pears:
0168  it looks ill, it eats dryly; marry, ’tis a withered pear.
0169  It was formerly better, marry, yet ’tis a withered
0170 170 pear. Will you anything with it?
HELEN  0171 Not my virginity, yet—
0172  There shall your master have a thousand loves,
0173  A mother, and a mistress, and a friend,
0174  A phoenix, captain, and an enemy,
0175 175 A guide, a goddess, and a sovereign,
0176  A counselor, a traitress, and a dear;
0177  His humble ambition, proud humility,
0178  His jarring concord, and his discord dulcet,
0179  His faith, his sweet disaster, with a world
0180 180 Of pretty, fond adoptious christendoms
0181  That blinking Cupid gossips. Now shall he—
0182  I know not what he shall. God send him well.
0183  The court’s a learning place, and he is one—
PAROLLES  0184 What one, i’ faith?
HELEN  0185 185That I wish well. ’Tis pity—
PAROLLES  0186 What’s pity?
0187  That wishing well had not a body in ’t
0188  Which might be felt, that we, the poorer born,
0189  Whose baser stars do shut us up in wishes,
0190 190 Might with effects of them follow our friends
0191  And show what we alone must think, which never
0192  Returns us thanks.

Enter Page.

PAGE  0193 Monsieur Parolles, my lord calls for you.
PAROLLES  0194 Little Helen, farewell. If I can remember
0195 195 thee, I will think of thee at court.
HELEN  0196 Monsieur Parolles, you were born under a
0197  charitable star.
p. 19
PAROLLES  0198 Under Mars, I.
HELEN  0199 I especially think under Mars.
PAROLLES  0200 200Why under Mars?
HELEN  0201 The wars hath so kept you under that you
0202  must needs be born under Mars.
PAROLLES  0203 When he was predominant.
HELEN  0204 When he was retrograde, I think rather.
PAROLLES  0205 205Why think you so?
HELEN  0206 You go so much backward when you fight.
PAROLLES  0207 That’s for advantage.
HELEN  0208 So is running away, when fear proposes the
0209  safety. But the composition that your valor and
0210 210 fear makes in you is a virtue of a good wing, and I
0211  like the wear well.
PAROLLES  0212 I am so full of businesses I cannot answer
0213  thee acutely. I will return perfect courtier, in the
0214  which my instruction shall serve to naturalize
0215 215 thee, so thou wilt be capable of a courtier’s counsel
0216  and understand what advice shall thrust upon
0217  thee, else thou diest in thine unthankfulness, and
0218  thine ignorance makes thee away. Farewell. When
0219  thou hast leisure, say thy prayers; when thou hast
0220 220 none, remember thy friends. Get thee a good husband,
0221  and use him as he uses thee. So, farewell.
Parolles and Page exit.
0222  Our remedies oft in ourselves do lie
0223  Which we ascribe to heaven. The fated sky
0224  Gives us free scope, only doth backward pull
0225 225 Our slow designs when we ourselves are dull.
0226  What power is it which mounts my love so high,
0227  That makes me see, and cannot feed mine eye?
0228  The mightiest space in fortune nature brings
0229  To join like likes and kiss like native things.
0230 230 Impossible be strange attempts to those
0231  That weigh their pains in sense and do suppose
p. 21
0232  What hath been cannot be. Who ever strove
0233  To show her merit that did miss her love?
0234  The King’s disease—my project may deceive me,
0235 235 But my intents are fixed and will not leave me.
She exits.