Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

Cymbeline - Act 1, scene 1


Navigate this work

Cymbeline - Act 1, scene 1
Jump to

Act 1, scene 1

Scene 1


At the court of King Cymbeline, the princess, Imogen, has secretly married a gentleman named Posthumus Leonatus. Imogen is the king’s only heir, since his two sons were stolen long ago, and the king had intended her to marry Cloten, the son of his present queen. The furious Cymbeline banishes Posthumus and, in effect, imprisons Imogen.

Enter two Gentlemen.

0001  You do not meet a man but frowns. Our bloods
0002  No more obey the heavens than our courtiers’
0003  Still seem as does the King’s.
SECOND GENTLEMAN  0004  But what’s the matter?
0005 5 His daughter, and the heir of ’s kingdom, whom
0006  He purposed to his wife’s sole son—a widow
0007  That late he married—hath referred herself
0008  Unto a poor but worthy gentleman. She’s wedded,
0009  Her husband banished, she imprisoned. All
0010 10 Is outward sorrow, though I think the King
0011  Be touched at very heart.
SECOND GENTLEMAN  0012  None but the King?
0013  He that hath lost her, too. So is the Queen,
0014  That most desired the match. But not a courtier,
0015 15 Although they wear their faces to the bent
0016  Of the King’s looks, hath a heart that is not
0017  Glad at the thing they scowl at.
SECOND GENTLEMAN  0018  And why so?
0019  He that hath missed the Princess is a thing
0020 20 Too bad for bad report, and he that hath her—
p. 9
0021  I mean, that married her, alack, good man!
0022  And therefore banished—is a creature such
0023  As, to seek through the regions of the Earth
0024  For one his like, there would be something failing
0025 25 In him that should compare. I do not think
0026  So fair an outward and such stuff within
0027  Endows a man but he.
SECOND GENTLEMAN  0028  You speak him far.
0029  I do extend him, sir, within himself,
0030 30 Crush him together rather than unfold
0031  His measure duly.
SECOND GENTLEMAN  0032  What’s his name and birth?
0033  I cannot delve him to the root. His father
0034  Was called Sicilius, who did join his honor
0035 35 Against the Romans with Cassibelan,
0036  But had his titles by Tenantius, whom
0037  He served with glory and admired success,
0038  So gained the sur-addition Leonatus;
0039  And had, besides this gentleman in question,
0040 40 Two other sons, who in the wars o’ th’ time
0041  Died with their swords in hand. For which their
0042  father,
0043  Then old and fond of issue, took such sorrow
0044  That he quit being; and his gentle lady,
0045 45 Big of this gentleman our theme, deceased
0046  As he was born. The King he takes the babe
0047  To his protection, calls him Posthumus Leonatus,
0048  Breeds him and makes him of his bedchamber,
0049  Puts to him all the learnings that his time
0050 50 Could make him the receiver of, which he took
0051  As we do air, fast as ’twas ministered,
0052  And in ’s spring became a harvest; lived in court—
0053  Which rare it is to do—most praised, most loved,
0054  A sample to the youngest, to th’ more mature
p. 11
0055 55 A glass that feated them, and to the graver
0056  A child that guided dotards. To his mistress,
0057  For whom he now is banished, her own price
0058  Proclaims how she esteemed him; and his virtue
0059  By her election may be truly read
0060 60 What kind of man he is.
SECOND GENTLEMAN  0061  I honor him
0062  Even out of your report. But pray you tell me,
0063  Is she sole child to th’ King?
FIRST GENTLEMAN  0064  His only child.
0065 65 He had two sons—if this be worth your hearing,
0066  Mark it—the eldest of them at three years old,
0067  I’ th’ swathing clothes the other, from their nursery
0068  Were stol’n, and to this hour no guess in knowledge
0069  Which way they went.
SECOND GENTLEMAN  0070 70How long is this ago?
FIRST GENTLEMAN  0071 Some twenty years.
0072  That a king’s children should be so conveyed,
0073  So slackly guarded, and the search so slow
0074  That could not trace them!
FIRST GENTLEMAN  0075 75 Howsoe’er ’tis strange,
0076  Or that the negligence may well be laughed at,
0077  Yet is it true, sir.
SECOND GENTLEMAN  0078  I do well believe you.
0079  We must forbear. Here comes the gentleman,
0080 80 The Queen and Princess.
They exit.

Enter the Queen, Posthumus, and Imogen.

0081  No, be assured you shall not find me, daughter,
0082  After the slander of most stepmothers,
0083  Evil-eyed unto you. You’re my prisoner, but
0084  Your jailer shall deliver you the keys
p. 13
0085 85 That lock up your restraint.—For you, Posthumus,
0086  So soon as I can win th’ offended king,
0087  I will be known your advocate. Marry, yet
0088  The fire of rage is in him, and ’twere good
0089  You leaned unto his sentence with what patience
0090 90 Your wisdom may inform you.
POSTHUMUS  0091  Please your Highness,
0092  I will from hence today.
QUEEN  0093  You know the peril.
0094  I’ll fetch a turn about the garden, pitying
0095 95 The pangs of barred affections, though the King
0096  Hath charged you should not speak together.She exits.
IMOGEN  0097  O,
0098  Dissembling courtesy! How fine this tyrant
0099  Can tickle where she wounds! My dearest husband,
0100 100 I something fear my father’s wrath, but nothing—
0101  Always reserved my holy duty—what
0102  His rage can do on me. You must be gone,
0103  And I shall here abide the hourly shot
0104  Of angry eyes, not comforted to live
0105 105 But that there is this jewel in the world
0106  That I may see again.She weeps.
POSTHUMUS  0107  My queen, my mistress!
0108  O lady, weep no more, lest I give cause
0109  To be suspected of more tenderness
0110 110 Than doth become a man. I will remain
0111  The loyal’st husband that did e’er plight troth.
0112  My residence in Rome at one Philario’s,
0113  Who to my father was a friend, to me
0114  Known but by letter; thither write, my queen,
0115 115 And with mine eyes I’ll drink the words you send,
0116  Though ink be made of gall.

Enter Queen.

QUEEN  0117  Be brief, I pray you.
0118  If the King come, I shall incur I know not
p. 15
0119  How much of his displeasure. (Aside.) Yet I’ll move
0120 120 him
0121  To walk this way. I never do him wrong
0122  But he does buy my injuries, to be friends,
0123  Pays dear for my offenses.She exits.
POSTHUMUS  0124  Should we be taking leave
0125 125 As long a term as yet we have to live,
0126  The loathness to depart would grow. Adieu.
IMOGEN  0127 Nay, stay a little!
0128  Were you but riding forth to air yourself,
0129  Such parting were too petty. Look here, love:
0130 130 This diamond was my mother’s. (She offers a
0131 Take it, heart,
0132  But keep it till you woo another wife
0133  When Imogen is dead.
POSTHUMUS  0134  How, how? Another?
0135 135 You gentle gods, give me but this I have,
0136  And cere up my embracements from a next
0137  With bonds of death.(He puts the ring on his finger.)
0138  Remain, remain thou here,
0139  While sense can keep it on.—And sweetest, fairest,
0140 140 As I my poor self did exchange for you
0141  To your so infinite loss, so in our trifles
0142  I still win of you. For my sake, wear this.
He offers a bracelet.
0143  It is a manacle of love. I’ll place it
0144  Upon this fairest prisoner.He puts it on her wrist.
IMOGEN  0145 145 O the gods!
0146  When shall we see again?

Enter Cymbeline and Lords.

POSTHUMUS  0147  Alack, the King.
0148  Thou basest thing, avoid hence, from my sight!
0149  If after this command thou fraught the court
0150 150 With thy unworthiness, thou diest. Away!
0151  Thou ’rt poison to my blood.
p. 17
POSTHUMUS  0152  The gods protect you,
0153  And bless the good remainders of the court.
0154  I am gone.He exits.
IMOGEN  0155 155 There cannot be a pinch in death
0156  More sharp than this is.
CYMBELINE  0157  O disloyal thing
0158  That shouldst repair my youth, thou heap’st
0159  A year’s age on me.
IMOGEN  0160 160 I beseech you, sir,
0161  Harm not yourself with your vexation.
0162  I am senseless of your wrath. A touch more rare
0163  Subdues all pangs, all fears.
CYMBELINE  0164  Past grace? Obedience?
0165 165 Past hope and in despair; that way past grace.
0166  That mightst have had the sole son of my queen!
0167  O, blessèd that I might not! I chose an eagle
0168  And did avoid a puttock.
0169  Thou took’st a beggar, wouldst have made my throne
0170 170 A seat for baseness.
IMOGEN  0171  No, I rather added
0172  A luster to it.
CYMBELINE  0173  O thou vile one!
IMOGEN  0174  Sir,
0175 175 It is your fault that I have loved Posthumus.
0176  You bred him as my playfellow, and he is
0177  A man worth any woman, overbuys me
0178  Almost the sum he pays.
CYMBELINE  0179  What, art thou mad?
0180 180 Almost, sir. Heaven restore me! Would I were
0181  A neatherd’s daughter, and my Leonatus
0182  Our neighbor shepherd’s son.She weeps.
p. 19
CYMBELINE  0183  Thou foolish thing!

Enter Queen.

0184  They were again together. You have done
0185 185 Not after our command. Away with her
0186  And pen her up.
QUEEN  0187  Beseech your patience.—Peace,
0188  Dear lady daughter, peace.—Sweet sovereign,
0189  Leave us to ourselves, and make yourself some
0190 190 comfort
0191  Out of your best advice.
CYMBELINE  0192  Nay, let her languish
0193  A drop of blood a day, and being aged
0194  Die of this folly.He exits, with Lords.
QUEEN  0195 195 Fie, you must give way.

Enter Pisanio.

0196  Here is your servant.—How now, sir? What news?
0197  My lord your son drew on my master.
QUEEN  0198  Ha?
0199  No harm, I trust, is done?
PISANIO  0200 200 There might have been,
0201  But that my master rather played than fought
0202  And had no help of anger. They were parted
0203  By gentlemen at hand.
QUEEN  0204  I am very glad on ’t.
0205 205 Your son’s my father’s friend; he takes his part
0206  To draw upon an exile. O, brave sir!
0207  I would they were in Afric both together,
0208  Myself by with a needle, that I might prick
0209  The goer-back.—Why came you from your master?
0210 210 On his command. He would not suffer me
0211  To bring him to the haven, left these notes
p. 21
0212  Of what commands I should be subject to
0213  When ’t pleased you to employ me.
QUEENto Imogen  0214  This hath been
0215 215 Your faithful servant. I dare lay mine honor
0216  He will remain so.
PISANIO  0217  I humbly thank your Highness.
QUEENto Imogen 
0218  Pray, walk awhile.
IMOGENto Pisanio  0219  About some half hour hence,
0220 220 Pray you, speak with me. You shall at least
0221  Go see my lord aboard. For this time leave me.
They exit.