Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

King Lear - Act 1, scene 1


Navigate this work

King Lear - Act 1, scene 1
Jump to

Act 1, scene 1

Scene 1


King Lear, intending to divide his power and kingdom among his three daughters, demands public professions of their love. His youngest daughter, Cordelia, refuses. Lear strips her of her dowry, divides the kingdom between his two other daughters, and then banishes the earl of Kent, who has protested against Lear’s rash actions. The king of France, one of Cordelia’s suitors, chooses to marry her despite her father’s casting her away. Lear tells his daughters Goneril and Regan that they and their husbands should divide his powers and revenues; he himself will keep a hundred knights and will live with Goneril and Regan by turns.

Enter Kent, Gloucester, and Edmund.

KENT  0001 I thought the King had more affected the Duke
0002  of Albany than Cornwall.
GLOUCESTER  0003 It did always seem so to us, but now in
0004  the division of the kingdom, it appears not which
0005 5 of the dukes he values most, for equalities are so
0006  weighed that curiosity in neither can make choice
0007  of either’s moiety.
KENT  0008 Is not this your son, my lord?
GLOUCESTER  0009 His breeding, sir, hath been at my
0010 10 charge. I have so often blushed to acknowledge
0011  him that now I am brazed to ’t.
KENT  0012 I cannot conceive you.
GLOUCESTER  0013 Sir, this young fellow’s mother could,
0014  whereupon she grew round-wombed and had indeed,
0015 15 sir, a son for her cradle ere she had a husband
0016  for her bed. Do you smell a fault?
KENT  0017 I cannot wish the fault undone, the issue of it
0018  being so proper.
GLOUCESTER  0019 But I have a son, sir, by order of law,
0020 20 some year elder than this, who yet is no dearer in
0021  my account. Though this knave came something
0022  saucily to the world before he was sent for, yet was
0023  his mother fair, there was good sport at his making,
p. 9
0024  and the whoreson must be acknowledged.—Do you
0025 25 know this noble gentleman, Edmund?
EDMUND  0026 No, my lord.
GLOUCESTER  0027 My lord of Kent. Remember him hereafter
0028  as my honorable friend.
EDMUND  0029 My services to your Lordship.
KENT  0030 30I must love you and sue to know you better.
EDMUND  0031 Sir, I shall study deserving.
GLOUCESTER  0032 He hath been out nine years, and away he
0033  shall again. (Sennet.) The King is coming.

Enter King Lear, Cornwall, Albany, Goneril, Regan,
Cordelia, and Attendants.

0034  Attend the lords of France and Burgundy,
0035 35 Gloucester.
GLOUCESTER  0036 I shall, my lord.He exits.
0037  Meantime we shall express our darker purpose.—
0038  Give me the map there.He is handed a map.
0039  Know that we have divided
0040 40 In three our kingdom, and ’tis our fast intent
0041  To shake all cares and business from our age,
0042  Conferring them on younger strengths, [while we
0043  Unburdened crawl toward death. Our son of
0044  Cornwall
0045 45 And you, our no less loving son of Albany,
0046  We have this hour a constant will to publish
0047  Our daughters’ several dowers, that future strife
0048  May be prevented now.]
0049  The two great princes, France and Burgundy,
0050 50 Great rivals in our youngest daughter’s love,
0051  Long in our court have made their amorous sojourn
0052  And here are to be answered. Tell me, my
0053  daughters—
0054  [Since now we will divest us both of rule,
p. 11
0055 55 Interest of territory, cares of state—]
0056  Which of you shall we say doth love us most,
0057  That we our largest bounty may extend
0058  Where nature doth with merit challenge. Goneril,
0059  Our eldest born, speak first.
0060 60 Sir, I love you more than word can wield the
0061  matter,
0062  Dearer than eyesight, space, and liberty,
0063  Beyond what can be valued, rich or rare,
0064  No less than life, with grace, health, beauty, honor;
0065 65 As much as child e’er loved, or father found;
0066  A love that makes breath poor, and speech unable.
0067  Beyond all manner of so much I love you.
0068  What shall Cordelia speak? Love, and be silent.
LEARpointing to the map 
0069  Of all these bounds, even from this line to this,
0070 70 With shadowy forests [and with champains riched,
0071  With plenteous rivers] and wide-skirted meads,
0072  We make thee lady. To thine and Albany’s issue
0073  Be this perpetual.—What says our second
0074  daughter,
0075 75 Our dearest Regan, wife of Cornwall? Speak.
0076  I am made of that self mettle as my sister
0077  And prize me at her worth. In my true heart
0078  I find she names my very deed of love;
0079  Only she comes too short, that I profess
0080 80 Myself an enemy to all other joys
0081  Which the most precious square of sense
0082  possesses,
0083  And find I am alone felicitate
0084  In your dear Highness’ love.
CORDELIAaside  0085 85 Then poor Cordelia!
0086  And yet not so, since I am sure my love’s
0087  More ponderous than my tongue.
p. 13
0088  To thee and thine hereditary ever
0089  Remain this ample third of our fair kingdom,
0090 90 No less in space, validity, and pleasure
0091  Than that conferred on Goneril.—Now, our joy,
0092  Although our last and least, to whose young love
0093  [The vines of France and milk of Burgundy
0094  Strive to be interessed,] what can you say to draw
0095 95 A third more opulent than your sisters’? Speak.
CORDELIA  0096 Nothing, my lord.
[LEAR  0097 Nothing?
CORDELIA  0098 Nothing.]
0099  Nothing will come of nothing. Speak again.
0100 100 Unhappy that I am, I cannot heave
0101  My heart into my mouth. I love your Majesty
0102  According to my bond, no more nor less.
0103  How, how, Cordelia? Mend your speech a little,
0104  Lest you may mar your fortunes.
CORDELIA  0105 105 Good my lord,
0106  You have begot me, bred me, loved me.
0107  I return those duties back as are right fit:
0108  Obey you, love you, and most honor you.
0109  Why have my sisters husbands if they say
0110 110 They love you all? Haply, when I shall wed,
0111  That lord whose hand must take my plight shall
0112  carry
0113  Half my love with him, half my care and duty.
0114  Sure I shall never marry like my sisters,
0115 115 To love my father all.
LEAR  0116 But goes thy heart with this?
CORDELIA  0117 Ay, my good lord.
LEAR  0118 So young and so untender?
CORDELIA  0119 So young, my lord, and true.
p. 15
0120 120 Let it be so. Thy truth, then, be thy dower,
0121  For by the sacred radiance of the sun,
0122  The mysteries of Hecate and the night,
0123  By all the operation of the orbs
0124  From whom we do exist and cease to be,
0125 125 Here I disclaim all my paternal care,
0126  Propinquity, and property of blood,
0127  And as a stranger to my heart and me
0128  Hold thee from this forever. The barbarous
0129  Scythian,
0130 130 Or he that makes his generation messes
0131  To gorge his appetite, shall to my bosom
0132  Be as well neighbored, pitied, and relieved
0133  As thou my sometime daughter.
KENT  0134  Good my liege—
LEAR  0135 135Peace, Kent.
0136  Come not between the dragon and his wrath.
0137  I loved her most and thought to set my rest
0138  On her kind nursery. To Cordelia. Hence and avoid
0139  my sight!—
0140 140 So be my grave my peace as here I give
0141  Her father’s heart from her.—Call France. Who stirs?
0142  Call Burgundy. An Attendant exits. Cornwall and
0143  Albany,
0144  With my two daughters’ dowers digest the third.
0145 145 Let pride, which she calls plainness, marry her.
0146  I do invest you jointly with my power,
0147  Preeminence, and all the large effects
0148  That troop with majesty. Ourself by monthly course,
0149  With reservation of an hundred knights
0150 150 By you to be sustained, shall our abode
0151  Make with you by due turn. Only we shall retain
0152  The name and all th’ addition to a king.
0153  The sway, revenue, execution of the rest,
p. 17
0154  Belovèd sons, be yours, which to confirm,
0155 155 This coronet part between you.
KENT  0156  Royal Lear,
0157  Whom I have ever honored as my king,
0158  Loved as my father, as my master followed,
0159  As my great patron thought on in my prayers—
0160 160 The bow is bent and drawn. Make from the shaft.
0161  Let it fall rather, though the fork invade
0162  The region of my heart. Be Kent unmannerly
0163  When Lear is mad. What wouldst thou do, old man?
0164  Think’st thou that duty shall have dread to speak
0165 165 When power to flattery bows? To plainness honor’s
0166  bound
0167  When majesty falls to folly. Reserve thy state,
0168  And in thy best consideration check
0169  This hideous rashness. Answer my life my
0170 170 judgment,
0171  Thy youngest daughter does not love thee least,
0172  Nor are those empty-hearted whose low sounds
0173  Reverb no hollowness.
LEAR  0174  Kent, on thy life, no more.
0175 175 My life I never held but as a pawn
0176  To wage against thine enemies, nor fear to lose
0177  it,
0178  Thy safety being motive.
LEAR  0179  Out of my sight!
0180 180 See better, Lear, and let me still remain
0181  The true blank of thine eye.
LEAR  0182 Now, by Apollo—
KENT  0183 Now, by Apollo, king,
0184  Thou swear’st thy gods in vain.
LEAR  0185 185O vassal! Miscreant!
p. 19
[ALBANY/CORNWALL  0186 Dear sir, forbear.]
0187  Kill thy physician, and thy fee bestow
0188  Upon the foul disease. Revoke thy gift,
0189  Or whilst I can vent clamor from my throat,
0190 190 I’ll tell thee thou dost evil.
0191  Hear me, recreant; on thine allegiance, hear me!
0192  That thou hast sought to make us break our vows—
0193  Which we durst never yet—and with strained pride
0194  To come betwixt our sentence and our power,
0195 195 Which nor our nature nor our place can bear,
0196  Our potency made good, take thy reward:
0197  Five days we do allot thee for provision
0198  To shield thee from disasters of the world,
0199  And on the sixth to turn thy hated back
0200 200 Upon our kingdom. If on the tenth day following
0201  Thy banished trunk be found in our dominions,
0202  The moment is thy death. Away! By Jupiter,
0203  This shall not be revoked.
0204  Fare thee well, king. Sith thus thou wilt appear,
0205 205 Freedom lives hence, and banishment is here.
0206  To Cordelia. The gods to their dear shelter take
0207  thee, maid,
0208  That justly think’st and hast most rightly said.
0209  To Goneril and Regan. And your large speeches
0210 210 may your deeds approve,
0211  That good effects may spring from words of love.—
0212  Thus Kent, O princes, bids you all adieu.
0213  He’ll shape his old course in a country new.
He exits.

Flourish. Enter Gloucester with France, and Burgundy,
and Attendants.

0214  Here’s France and Burgundy, my noble lord.
p. 21
LEAR  0215 215My lord of Burgundy,
0216  We first address toward you, who with this king
0217  Hath rivaled for our daughter. What in the least
0218  Will you require in present dower with her,
0219  Or cease your quest of love?
BURGUNDY  0220 220 Most royal Majesty,
0221  I crave no more than hath your Highness offered,
0222  Nor will you tender less.
LEAR  0223  Right noble Burgundy,
0224  When she was dear to us, we did hold her so,
0225 225 But now her price is fallen. Sir, there she stands.
0226  If aught within that little seeming substance,
0227  Or all of it, with our displeasure pieced
0228  And nothing more, may fitly like your Grace,
0229  She’s there, and she is yours.
BURGUNDY  0230 230 I know no answer.
0231  Will you, with those infirmities she owes,
0232  Unfriended, new-adopted to our hate,
0233  Dowered with our curse and strangered with our
0234  oath,
0235 235 Take her or leave her?
BURGUNDY  0236  Pardon me, royal sir,
0237  Election makes not up in such conditions.
0238  Then leave her, sir, for by the power that made me
0239  I tell you all her wealth.—For you, great king,
0240 240 I would not from your love make such a stray
0241  To match you where I hate. Therefore beseech you
0242  T’ avert your liking a more worthier way
0243  Than on a wretch whom Nature is ashamed
0244  Almost t’ acknowledge hers.
FRANCE  0245 245 This is most strange,
0246  That she whom even but now was your best
0247  object,
0248  The argument of your praise, balm of your age,
p. 23
0249  The best, the dearest, should in this trice of time
0250 250 Commit a thing so monstrous to dismantle
0251  So many folds of favor. Sure her offense
0252  Must be of such unnatural degree
0253  That monsters it, or your forevouched affection
0254  Fall into taint; which to believe of her
0255 255 Must be a faith that reason without miracle
0256  Should never plant in me.
CORDELIAto Lear  0257 I yet beseech your Majesty—
0258  If for I want that glib and oily art
0259  To speak and purpose not, since what I well
0260 260 intend
0261  I’ll do ’t before I speak—that you make known
0262  It is no vicious blot, murder, or foulness,
0263  No unchaste action or dishonored step
0264  That hath deprived me of your grace and favor,
0265 265 But even for want of that for which I am richer:
0266  A still-soliciting eye and such a tongue
0267  That I am glad I have not, though not to have it
0268  Hath lost me in your liking.
LEAR  0269  Better thou
0270 270 Hadst not been born than not t’ have pleased me
0271  better.
0272  Is it but this—a tardiness in nature
0273  Which often leaves the history unspoke
0274  That it intends to do?—My lord of Burgundy,
0275 275 What say you to the lady? Love’s not love
0276  When it is mingled with regards that stands
0277  Aloof from th’ entire point. Will you have her?
0278  She is herself a dowry.
BURGUNDYto Lear  0279  Royal king,
0280 280 Give but that portion which yourself proposed,
0281  And here I take Cordelia by the hand,
0282  Duchess of Burgundy.
0283  Nothing. I have sworn. I am firm.
p. 25
BURGUNDYto Cordelia 
0284  I am sorry, then, you have so lost a father
0285 285 That you must lose a husband.
CORDELIA  0286  Peace be with
0287  Burgundy.
0288  Since that respect and fortunes are his love,
0289  I shall not be his wife.
0290 290 Fairest Cordelia, that art most rich being poor;
0291  Most choice, forsaken; and most loved, despised,
0292  Thee and thy virtues here I seize upon,
0293  Be it lawful I take up what’s cast away.
0294  Gods, gods! ’Tis strange that from their cold’st
0295 295 neglect
0296  My love should kindle to enflamed respect.—
0297  Thy dowerless daughter, king, thrown to my
0298  chance,
0299  Is queen of us, of ours, and our fair France.
0300 300 Not all the dukes of wat’rish Burgundy
0301  Can buy this unprized precious maid of me.—
0302  Bid them farewell, Cordelia, though unkind.
0303  Thou losest here a better where to find.
0304  Thou hast her, France. Let her be thine, for we
0305 305 Have no such daughter, nor shall ever see
0306  That face of hers again. To Cordelia. Therefore
0307  begone
0308  Without our grace, our love, our benison.—
0309  Come, noble Burgundy.
Flourish. All but France, Cordelia,
Goneril, and Regan exit.

FRANCE  0310 310Bid farewell to your sisters.
0311  The jewels of our father, with washed eyes
0312  Cordelia leaves you. I know you what you are,
0313  And like a sister am most loath to call
p. 27
0314  Your faults as they are named. Love well our
0315 315 father.
0316  To your professèd bosoms I commit him;
0317  But yet, alas, stood I within his grace,
0318  I would prefer him to a better place.
0319  So farewell to you both.
0320 320 Prescribe not us our duty.
GONERIL  0321  Let your study
0322  Be to content your lord, who hath received you
0323  At Fortune’s alms. You have obedience scanted
0324  And well are worth the want that you have wanted.
0325 325 Time shall unfold what plighted cunning hides,
0326  Who covers faults at last with shame derides.
0327  Well may you prosper.
FRANCE  0328  Come, my fair Cordelia.
France and Cordelia exit.
GONERIL  0329 Sister, it is not little I have to say of what
0330 330 most nearly appertains to us both. I think our
0331  father will hence tonight.
REGAN  0332 That’s most certain, and with you; next month
0333  with us.
GONERIL  0334 You see how full of changes his age is; the
0335 335 observation we have made of it hath not been
0336  little. He always loved our sister most, and with
0337  what poor judgment he hath now cast her off
0338  appears too grossly.
REGAN  0339 ’Tis the infirmity of his age. Yet he hath ever
0340 340 but slenderly known himself.
GONERIL  0341 The best and soundest of his time hath been
0342  but rash. Then must we look from his age to
0343  receive not alone the imperfections of long-engraffed
0344  condition, but therewithal the unruly waywardness
0345 345 that infirm and choleric years bring with
0346  them.
p. 29
REGAN  0347 Such unconstant starts are we like to have
0348  from him as this of Kent’s banishment.
GONERIL  0349 There is further compliment of leave-taking
0350 350 between France and him. Pray you, let us sit
0351  together. If our father carry authority with such
0352  disposition as he bears, this last surrender of his will
0353  but offend us.
REGAN  0354 We shall further think of it.
GONERIL  0355 355We must do something, and i’ th’ heat.
They exit.