Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

King Lear - Act 1, scene 4


Navigate this work

King Lear - Act 1, scene 4
Jump to

Act 1, scene 4

Scene 4


The earl of Kent returns in disguise, offers his services to Lear, and is accepted as one of Lear’s followers. Goneril rebukes Lear for his knights’ rowdiness and demands he dismiss half of them. After attacking her verbally for her ingratitude, he prepares to leave for Regan’s.

Enter Kent in disguise.

0577  If but as well I other accents borrow
0578  That can my speech diffuse, my good intent
0579  May carry through itself to that full issue
0580  For which I razed my likeness. Now, banished Kent,
0581 5 If thou canst serve where thou dost stand
0582  condemned,
0583  So may it come thy master, whom thou lov’st,
0584  Shall find thee full of labors.

Horns within. Enter Lear, Knights, and Attendants.

LEAR  0585 Let me not stay a jot for dinner. Go get it ready.
An Attendant exits.
0586 10 How now, what art thou?
KENT  0587 A man, sir.
LEAR  0588 What dost thou profess? What wouldst thou with
0589  us?
KENT  0590 I do profess to be no less than I seem, to serve
0591 15 him truly that will put me in trust, to love him that
0592  is honest, to converse with him that is wise and says
0593  little, to fear judgment, to fight when I cannot
0594  choose, and to eat no fish.
LEAR  0595 What art thou?
KENT  0596 20A very honest-hearted fellow, and as poor as the
0597  King.
LEAR  0598 If thou be’st as poor for a subject as he’s for a
0599  king, thou art poor enough. What wouldst thou?
KENT  0600 Service.
LEAR  0601 25Who wouldst thou serve?
KENT  0602 You.
LEAR  0603 Dost thou know me, fellow?
KENT  0604 No, sir, but you have that in your countenance
0605  which I would fain call master.
p. 45
LEAR  0606 30What’s that?
KENT  0607 Authority.
LEAR  0608 What services canst do?
KENT  0609 I can keep honest counsel, ride, run, mar a
0610  curious tale in telling it, and deliver a plain message
0611 35 bluntly. That which ordinary men are fit for I
0612  am qualified in, and the best of me is diligence.
LEAR  0613 How old art thou?
KENT  0614 Not so young, sir, to love a woman for singing,
0615  nor so old to dote on her for anything. I have years
0616 40 on my back forty-eight.
LEAR  0617 Follow me. Thou shalt serve me—if I like thee
0618  no worse after dinner. I will not part from thee
0619  yet.—Dinner, ho, dinner!—Where’s my knave, my
0620  Fool? Go you and call my Fool hither.
An Attendant exits.

Enter Oswald, the Steward.

0621 45 You, you, sirrah, where’s my daughter?
OSWALD  0622 So please you—He exits.
LEAR  0623 What says the fellow there? Call the clotpole
0624  back. A Knight exits. Where’s my Fool? Ho! I think
0625  the world’s asleep.

Enter Knight again.

0626 50 How now? Where’s that mongrel?
KNIGHT  0627 He says, my lord, your daughter is not well.
LEAR  0628 Why came not the slave back to me when I
0629  called him?
KNIGHT  0630 Sir, he answered me in the roundest manner,
0631 55 he would not.
LEAR  0632 He would not?
KNIGHT  0633 My lord, I know not what the matter is, but to
0634  my judgment your Highness is not entertained
0635  with that ceremonious affection as you were wont.
0636 60 There’s a great abatement of kindness appears as
p. 47
0637  well in the general dependents as in the Duke
0638  himself also, and your daughter.
LEAR  0639 Ha? Sayst thou so?
KNIGHT  0640 I beseech you pardon me, my lord, if I be
0641 65 mistaken, for my duty cannot be silent when I think
0642  your Highness wronged.
LEAR  0643 Thou but remembrest me of mine own conception.
0644  I have perceived a most faint neglect of late,
0645  which I have rather blamed as mine own jealous
0646 70 curiosity than as a very pretense and purpose of
0647  unkindness. I will look further into ’t. But where’s
0648  my Fool? I have not seen him this two days.
KNIGHT  0649 Since my young lady’s going into France, sir,
0650  the Fool hath much pined away.
LEAR  0651 75No more of that. I have noted it well.—Go you
0652  and tell my daughter I would speak with her. An
 Attendant exits. 
0653 Go you call hither my Fool.
Another exits.

Enter Oswald, the Steward.

0654  O you, sir, you, come you hither, sir. Who am I, sir?
OSWALD  0655 My lady’s father.
LEAR  0656 80“My lady’s father”? My lord’s knave! You whoreson
0657  dog, you slave, you cur!
OSWALD  0658 I am none of these, my lord, I beseech your
0659  pardon.
LEAR  0660 Do you bandy looks with me, you rascal?
Lear strikes him.
OSWALD  0661 85I’ll not be strucken, my lord.
KENTtripping him  0662 Nor tripped neither, you base
0663  football player?
LEAR  0664 I thank thee, fellow. Thou serv’st me, and I’ll
0665  love thee.
KENTto Oswald  0666 90Come, sir, arise. Away. I’ll teach you
0667  differences. Away, away. If you will measure your
0668  lubber’s length again, tarry. But away. Go to. Have
0669  you wisdom? So.Oswald exits.
p. 49
LEAR  0670 Now, my friendly knave, I thank thee. There’s
0671 95 earnest of thy service.He gives Kent a purse.

Enter Fool.

FOOL  0672 Let me hire him too. To Kent. Here’s my
0673  coxcomb.He offers Kent his cap.
LEAR  0674 How now, my pretty knave, how dost thou?
FOOLto Kent  0675 Sirrah, you were best take my
0676 100 coxcomb.
LEAR  0677 Why, my boy?
FOOL  0678 Why? For taking one’s part that’s out of favor.
0679  To Kent. Nay, an thou canst not smile as the
0680  wind sits, thou ’lt catch cold shortly. There, take my
0681 105 coxcomb. Why, this fellow has banished two on ’s
0682  daughters and did the third a blessing against his
0683  will. If thou follow him, thou must needs wear my
0684  coxcomb.—How now, nuncle? Would I had two
0685  coxcombs and two daughters.
LEAR  0686 110Why, my boy?
FOOL  0687 If I gave them all my living, I’d keep my coxcombs
0688  myself. There’s mine. Beg another of thy
0689  daughters.
LEAR  0690 Take heed, sirrah—the whip.
FOOL  0691 115Truth’s a dog must to kennel; he must be
0692  whipped out, when the Lady Brach may stand by th’
0693  fire and stink.
LEAR  0694 A pestilent gall to me!
FOOL  0695 Sirrah, I’ll teach thee a speech.
LEAR  0696 120Do.
FOOL  0697 Mark it, nuncle:
0698  Have more than thou showest.
0699  Speak less than thou knowest,
0700  Lend less than thou owest,
0701 125 Ride more than thou goest,
0702  Learn more than thou trowest,
0703  Set less than thou throwest;
p. 51
0704  Leave thy drink and thy whore
0705  And keep in-a-door,
0706 130 And thou shalt have more
0707  Than two tens to a score.

KENT  0708 This is nothing, Fool.
FOOL  0709 Then ’tis like the breath of an unfee’d lawyer.
0710  You gave me nothing for ’t.—Can you make no use
0711 135 of nothing, nuncle?
LEAR  0712 Why no, boy. Nothing can be made out of
0713  nothing.
FOOLto Kent  0714 Prithee tell him, so much the rent of his
0715  land comes to. He will not believe a Fool.
LEAR  0716 140A bitter Fool!
FOOL  0717 Dost know the difference, my boy, between a
0718  bitter fool and a sweet one?
LEAR  0719 No, lad, teach me.
FOOL  0720  That lord that counseled thee
0721 145  To give away thy land,
0722  Come place him here by me;
0723   Do thou for him stand.
0724  The sweet and bitter fool
0725   Will presently appear:
0726 150 The one in motley here,
0727   The other found out there.

LEAR  0728 Dost thou call me “fool,” boy?
FOOL  0729 All thy other titles thou hast given away. That
0730  thou wast born with.
KENT  0731 155This is not altogether fool, my lord.
FOOL  0732 No, faith, lords and great men will not let me. If
0733  I had a monopoly out, they would have part on ’t.
0734  And ladies too, they will not let me have all the fool
0735  to myself; they’ll be snatching.—Nuncle, give me
0736 160 an egg, and I’ll give thee two crowns.
LEAR  0737 What two crowns shall they be?
FOOL  0738 Why, after I have cut the egg i’ th’ middle and eat
0739  up the meat, the two crowns of the egg. When thou
p. 53
0740  clovest thy crown i’ th’ middle and gav’st away
0741 165 both parts, thou bor’st thine ass on thy back o’er
0742  the dirt. Thou hadst little wit in thy bald crown
0743  when thou gav’st thy golden one away. If I speak
0744  like myself in this, let him be whipped that first
0745  finds it so. Sings.
0746 170 Fools had ne’er less grace in a year,
0747   For wise men are grown foppish
0748  And know not how their wits to wear,
0749   Their manners are so apish.

LEAR  0750 When were you wont to be so full of songs,
0751 175 sirrah?
FOOL  0752 I have used it, nuncle, e’er since thou mad’st thy
0753  daughters thy mothers. For when thou gav’st them
0754  the rod and put’st down thine own breeches,
0755  Then they for sudden joy did weep,
0756 180  And I for sorrow sung,
0757  That such a king should play bo-peep
0758   And go the fools among.

0759  Prithee, nuncle, keep a schoolmaster that can teach
0760  thy Fool to lie. I would fain learn to lie.
LEAR  0761 185An you lie, sirrah, we’ll have you whipped.
FOOL  0762 I marvel what kin thou and thy daughters are.
0763  They’ll have me whipped for speaking true, thou ’lt
0764  have me whipped for lying, and sometimes I am
0765  whipped for holding my peace. I had rather be any
0766 190 kind o’ thing than a Fool. And yet I would not be
0767  thee, nuncle. Thou hast pared thy wit o’ both sides
0768  and left nothing i’ th’ middle. Here comes one o’ the
0769  parings.

Enter Goneril.

0770  How now, daughter? What makes that frontlet on?
0771 195 Methinks you are too much of late i’ th’ frown.
p. 55
FOOL  0772 Thou wast a pretty fellow when thou hadst no
0773  need to care for her frowning. Now thou art an O
0774  without a figure. I am better than thou art now. I
0775  am a Fool. Thou art nothing. To Goneril. Yes,
0776 200 forsooth, I will hold my tongue. So your face bids
0777  me, though you say nothing.
0778  Mum, mum,
0779  He that keeps nor crust nor crumb,
0780  Weary of all, shall want some.

He points at Lear.
0781 205 That’s a shelled peascod.
0782  Not only, sir, this your all-licensed Fool,
0783  But other of your insolent retinue
0784  Do hourly carp and quarrel, breaking forth
0785  In rank and not-to-be-endurèd riots. Sir,
0786 210 I had thought by making this well known unto you
0787  To have found a safe redress, but now grow fearful,
0788  By what yourself too late have spoke and done,
0789  That you protect this course and put it on
0790  By your allowance; which if you should, the fault
0791 215 Would not ’scape censure, nor the redresses sleep
0792  Which in the tender of a wholesome weal
0793  Might in their working do you that offense,
0794  Which else were shame, that then necessity
0795  Will call discreet proceeding.
FOOL  0796 220For you know, nuncle,
0797  The hedge-sparrow fed the cuckoo so long,
0798  That it’s had it head bit off by it young.

0799  So out went the candle, and we were left darkling.
LEAR  0800 Are you our daughter?
0801 225 I would you would make use of your good wisdom,
0802  Whereof I know you are fraught, and put away
0803  These dispositions which of late transport you
0804  From what you rightly are.
p. 57
FOOL  0805 May not an ass know when the cart draws the
0806 230 horse? Whoop, Jug, I love thee!
0807  Does any here know me? This is not Lear.
0808  Does Lear walk thus, speak thus? Where are his
0809  eyes?
0810  Either his notion weakens, his discernings
0811 235 Are lethargied—Ha! Waking? ’Tis not so.
0812  Who is it that can tell me who I am?
FOOL  0813 Lear’s shadow.
0814  I would learn that, for, by the marks of
0815  sovereignty,
0816 240 Knowledge, and reason, I should be false persuaded
0817  I had daughters.
FOOL  0818 Which they will make an obedient father.
LEAR  0819 Your name, fair gentlewoman?
0820  This admiration, sir, is much o’ th’ savor
0821 245 Of other your new pranks. I do beseech you
0822  To understand my purposes aright.
0823  As you are old and reverend, should be wise.
0824  Here do you keep a hundred knights and squires,
0825  Men so disordered, so debauched and bold,
0826 250 That this our court, infected with their manners,
0827  Shows like a riotous inn. Epicurism and lust
0828  Makes it more like a tavern or a brothel
0829  Than a graced palace. The shame itself doth speak
0830  For instant remedy. Be then desired,
0831 255 By her that else will take the thing she begs,
0832  A little to disquantity your train,
0833  And the remainders that shall still depend
0834  To be such men as may besort your age,
0835  Which know themselves and you.
LEAR  0836 260 Darkness and
0837  devils!—
0838  Saddle my horses. Call my train together.
Some exit.
p. 59
0839  Degenerate bastard, I’ll not trouble thee.
0840  Yet have I left a daughter.
0841 265 You strike my people, and your disordered rabble
0842  Make servants of their betters.

Enter Albany.

0843  Woe that too late repents!—O, sir, are you
0844  come?
0845  Is it your will? Speak, sir.—Prepare my horses.
Some exit.
0846 270 Ingratitude, thou marble-hearted fiend,
0847  More hideous when thou show’st thee in a child
0848  Than the sea monster!
[ALBANY  0849  Pray, sir, be patient.]
LEARto Goneril  0850 Detested kite, thou liest.
0851 275 My train are men of choice and rarest parts,
0852  That all particulars of duty know
0853  And in the most exact regard support
0854  The worships of their name. O most small fault,
0855  How ugly didst thou in Cordelia show,
0856 280 Which, like an engine, wrenched my frame of
0857  nature
0858  From the fixed place, drew from my heart all love
0859  And added to the gall! O Lear, Lear, Lear!
He strikes his head.
0860  Beat at this gate that let thy folly in
0861 285 And thy dear judgment out. Go, go, my people.
Some exit.
0862  My lord, I am guiltless as I am ignorant
0863  [Of what hath moved you.]
LEAR  0864  It may be so, my lord.—
0865  Hear, Nature, hear, dear goddess, hear!
0866 290 Suspend thy purpose if thou didst intend
p. 61
0867  To make this creature fruitful.
0868  Into her womb convey sterility.
0869  Dry up in her the organs of increase,
0870  And from her derogate body never spring
0871 295 A babe to honor her. If she must teem,
0872  Create her child of spleen, that it may live
0873  And be a thwart disnatured torment to her.
0874  Let it stamp wrinkles in her brow of youth,
0875  With cadent tears fret channels in her cheeks,
0876 300 Turn all her mother’s pains and benefits
0877  To laughter and contempt, that she may feel
0878  How sharper than a serpent’s tooth it is
0879  To have a thankless child.—Away, away!
Lear and the rest of his train exit.
0880  Now, gods that we adore, whereof comes this?
0881 305 Never afflict yourself to know more of it,
0882  But let his disposition have that scope
0883  As dotage gives it.

Enter Lear and the Fool.

0884  What, fifty of my followers at a clap?
0885  Within a fortnight?
ALBANY  0886 310 What’s the matter, sir?
0887  I’ll tell thee. To Goneril. Life and death! I am
0888  ashamed
0889  That thou hast power to shake my manhood thus,
0890  That these hot tears, which break from me perforce,
0891 315 Should make thee worth them. Blasts and fogs upon
0892  thee!
0893  Th’ untented woundings of a father’s curse
0894  Pierce every sense about thee! Old fond eyes,
0895  Beweep this cause again, I’ll pluck you out
p. 63
0896 320 And cast you, with the waters that you loose,
0897  To temper clay. Yea, is ’t come to this?
0898  Ha! Let it be so. I have another daughter
0899  Who, I am sure, is kind and comfortable.
0900  When she shall hear this of thee, with her nails
0901 325 She’ll flay thy wolvish visage. Thou shalt find
0902  That I’ll resume the shape which thou dost think
0903  I have cast off forever.He exits.
GONERIL  0904  Do you mark that?
0905  I cannot be so partial, Goneril,
0906 330 To the great love I bear you—
GONERIL  0907 Pray you, content.—What, Oswald, ho!—
0908  You, sir, more knave than Fool, after your master.
FOOL  0909 Nuncle Lear, Nuncle Lear, tarry. Take the Fool
0910  with thee.
0911 335 A fox, when one has caught her,
0912  And such a daughter,
0913  Should sure to the slaughter,
0914  If my cap would buy a halter.
0915  So the Fool follows after.
He exits.
0916 340 This man hath had good counsel. A hundred
0917  knights!
0918  ’Tis politic and safe to let him keep
0919  At point a hundred knights! Yes, that on every
0920  dream,
0921 345 Each buzz, each fancy, each complaint, dislike,
0922  He may enguard his dotage with their powers
0923  And hold our lives in mercy.—Oswald, I say!
ALBANY  0924 Well, you may fear too far.
GONERIL  0925 Safer than trust too far.
0926 350 Let me still take away the harms I fear,
0927  Not fear still to be taken. I know his heart.
0928  What he hath uttered I have writ my sister.
0929  If she sustain him and his hundred knights
0930  When I have showed th’ unfitness—
p. 65
Enter Oswald, the Steward.

0931 355 How now, Oswald?]
0932  What, have you writ that letter to my sister?
OSWALD  0933 Ay, madam.
0934  Take you some company and away to horse.
0935  Inform her full of my particular fear,
0936 360 And thereto add such reasons of your own
0937  As may compact it more. Get you gone,
0938  And hasten your return. Oswald exits. No, no, my
0939  lord,
0940  This milky gentleness and course of yours,
0941 365 Though I condemn not, yet, under pardon,
0942  You are much more at task for want of wisdom
0943  Than praised for harmful mildness.
0944  How far your eyes may pierce I cannot tell.
0945  Striving to better, oft we mar what’s well.
GONERIL  0946 370Nay, then—
ALBANY  0947 Well, well, th’ event.
They exit.