Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

Much Ado About Nothing - Act 1, scene 1


Navigate this work

Much Ado About Nothing - Act 1, scene 1
Jump to

Act 1, scene 1

Scene 1


The army of Don Pedro of Aragon arrives in Messina and is welcomed by Leonato, Messina’s governor. Benedick of Padua, a soldier in Don Pedro’s army, proclaims his enmity to love and engages in a skirmish of wits with Leonato’s niece, Beatrice. Count Claudio, the hero of Don Pedro’s just-ended war, falls in love with Leonato’s daughter Hero and confesses his love to Don Pedro, who decides to woo Hero for Claudio.

Enter Leonato, Governor of Messina, Hero his daughter,
and Beatrice his niece, with a Messenger.

LEONATOwith a letter  0001 I learn in this letter that Don
0002  Pedro of Aragon comes this night to Messina.
MESSENGER  0003 He is very near by this. He was not three
0004  leagues off when I left him.
LEONATO  0005 5How many gentlemen have you lost in this
0006  action?
MESSENGER  0007 But few of any sort, and none of name.
LEONATO  0008 A victory is twice itself when the achiever
0009  brings home full numbers. I find here that Don
0010 10 Pedro hath bestowed much honor on a young
0011  Florentine called Claudio.
MESSENGER  0012 Much deserved on his part, and equally
0013  remembered by Don Pedro. He hath borne himself
0014  beyond the promise of his age, doing in the figure
0015 15 of a lamb the feats of a lion. He hath indeed better
0016  bettered expectation than you must expect of me to
0017  tell you how.
LEONATO  0018 He hath an uncle here in Messina will be
0019  very much glad of it.
MESSENGER  0020 20I have already delivered him letters, and
0021  there appears much joy in him, even so much that
0022  joy could not show itself modest enough without a
0023  badge of bitterness.
p. 9
LEONATO  0024 Did he break out into tears?
MESSENGER  0025 25In great measure.
LEONATO  0026 A kind overflow of kindness. There are no
0027  faces truer than those that are so washed. How
0028  much better is it to weep at joy than to joy at
0029  weeping!
BEATRICE  0030 30I pray you, is Signior Mountanto returned
0031  from the wars or no?
MESSENGER  0032 I know none of that name, lady. There
0033  was none such in the army of any sort.
LEONATO  0034 What is he that you ask for, niece?
HERO  0035 35My cousin means Signior Benedick of Padua.
MESSENGER  0036 O, he’s returned, and as pleasant as ever
0037  he was.
BEATRICE  0038 He set up his bills here in Messina and
0039  challenged Cupid at the flight, and my uncle’s Fool,
0040 40 reading the challenge, subscribed for Cupid and
0041  challenged him at the bird-bolt. I pray you, how
0042  many hath he killed and eaten in these wars? But
0043  how many hath he killed? For indeed I promised to
0044  eat all of his killing.
LEONATO  0045 45Faith, niece, you tax Signior Benedick too
0046  much, but he’ll be meet with you, I doubt it not.
MESSENGER  0047 He hath done good service, lady, in these
0048  wars.
BEATRICE  0049 You had musty victual, and he hath holp to
0050 50 eat it. He is a very valiant trencherman; he hath an
0051  excellent stomach.
MESSENGER  0052 And a good soldier too, lady.
BEATRICE  0053 And a good soldier to a lady, but what is he
0054  to a lord?
MESSENGER  0055 55A lord to a lord, a man to a man, stuffed
0056  with all honorable virtues.
BEATRICE  0057 It is so indeed. He is no less than a stuffed
0058  man, but for the stuffing—well, we are all mortal.
p. 11
LEONATO  0059 You must not, sir, mistake my niece. There is
0060 60 a kind of merry war betwixt Signior Benedick and
0061  her. They never meet but there’s a skirmish of wit
0062  between them.
BEATRICE  0063 Alas, he gets nothing by that. In our last
0064  conflict, four of his five wits went halting off, and
0065 65 now is the whole man governed with one, so that if
0066  he have wit enough to keep himself warm, let him
0067  bear it for a difference between himself and his
0068  horse, for it is all the wealth that he hath left to
0069  be known a reasonable creature. Who is his companion
0070 70 now? He hath every month a new sworn
0071  brother.
MESSENGER  0072 Is ’t possible?
BEATRICE  0073 Very easily possible. He wears his faith but
0074  as the fashion of his hat; it ever changes with the
0075 75 next block.
MESSENGER  0076 I see, lady, the gentleman is not in your
0077  books.
BEATRICE  0078 No. An he were, I would burn my study. But
0079  I pray you, who is his companion? Is there no
0080 80 young squarer now that will make a voyage with
0081  him to the devil?
MESSENGER  0082 He is most in the company of the right
0083  noble Claudio.
BEATRICE  0084 O Lord, he will hang upon him like a
0085 85 disease! He is sooner caught than the pestilence,
0086  and the taker runs presently mad. God help the
0087  noble Claudio! If he have caught the Benedick, it
0088  will cost him a thousand pound ere he be cured.
MESSENGER  0089 I will hold friends with you, lady.
BEATRICE  0090 90Do, good friend.
LEONATO  0091 You will never run mad, niece.
BEATRICE  0092 No, not till a hot January.
MESSENGER  0093 Don Pedro is approached.
p. 13
Enter Don Pedro, Prince of Aragon, with Claudio,
Benedick, Balthasar, and John the Bastard.

PRINCE  0094 Good Signior Leonato, are you come to meet
0095 95 your trouble? The fashion of the world is to avoid
0096  cost, and you encounter it.
LEONATO  0097 Never came trouble to my house in the
0098  likeness of your Grace, for trouble being gone,
0099  comfort should remain, but when you depart from
0100 100 me, sorrow abides and happiness takes his leave.
PRINCE  0101 You embrace your charge too willingly. Turning
 to Hero. 
0102 I think this is your daughter.
LEONATO  0103 Her mother hath many times told me so.
BENEDICK  0104 Were you in doubt, sir, that you asked her?
LEONATO  0105 105Signior Benedick, no, for then were you a
0106  child.
PRINCE  0107 You have it full, Benedick. We may guess by
0108  this what you are, being a man. Truly the lady
0109  fathers herself.—Be happy, lady, for you are like
0110 110 an honorable father.
Leonato and the Prince move aside.
BENEDICK  0111 If Signior Leonato be her father, she would
0112  not have his head on her shoulders for all Messina,
0113  as like him as she is.
BEATRICE  0114 I wonder that you will still be talking, Signior
0115 115 Benedick, nobody marks you.
BENEDICK  0116 What, my dear Lady Disdain! Are you yet
0117  living?
BEATRICE  0118 Is it possible disdain should die while she
0119  hath such meet food to feed it as Signior Benedick?
0120 120 Courtesy itself must convert to disdain if you come
0121  in her presence.
BENEDICK  0122 Then is courtesy a turncoat. But it is certain
0123  I am loved of all ladies, only you excepted; and
0124  I would I could find in my heart that I had not a
0125 125 hard heart, for truly I love none.
p. 15
BEATRICE  0126 A dear happiness to women. They would
0127  else have been troubled with a pernicious suitor. I
0128  thank God and my cold blood I am of your humor
0129  for that. I had rather hear my dog bark at a crow
0130 130 than a man swear he loves me.
BENEDICK  0131 God keep your Ladyship still in that mind,
0132  so some gentleman or other shall ’scape a predestinate
0133  scratched face.
BEATRICE  0134 Scratching could not make it worse an
0135 135 ’twere such a face as yours were.
BENEDICK  0136 Well, you are a rare parrot-teacher.
BEATRICE  0137 A bird of my tongue is better than a beast of
0138  yours.
BENEDICK  0139 I would my horse had the speed of your
0140 140 tongue and so good a continuer, but keep your
0141  way, i’ God’s name, I have done.
BEATRICE  0142 You always end with a jade’s trick. I know
0143  you of old.
Leonato and the Prince come forward.
PRINCE  0144 That is the sum of all, Leonato.—Signior
0145 145 Claudio and Signior Benedick, my dear friend
0146  Leonato hath invited you all. I tell him we shall stay
0147  here at the least a month, and he heartily prays
0148  some occasion may detain us longer. I dare swear
0149  he is no hypocrite, but prays from his heart.
LEONATO  0150 150If you swear, my lord, you shall not be
0151  forsworn. To Don John. Let me bid you welcome,
0152  my lord, being reconciled to the Prince your brother,
0153  I owe you all duty.
DON JOHN  0154 I thank you. I am not of many words, but I
0155 155 thank you.
LEONATO  0156 Please it your Grace lead on?
PRINCE  0157 Your hand, Leonato. We will go together.
All exit except Benedick and Claudio.
CLAUDIO  0158 Benedick, didst thou note the daughter of
0159  Signior Leonato?
p. 17
BENEDICK  0160 160I noted her not, but I looked on her.
CLAUDIO  0161 Is she not a modest young lady?
BENEDICK  0162 Do you question me as an honest man
0163  should do, for my simple true judgment? Or would
0164  you have me speak after my custom, as being a
0165 165 professed tyrant to their sex?
CLAUDIO  0166 No, I pray thee, speak in sober judgment.
BENEDICK  0167 Why, i’ faith, methinks she’s too low for a
0168  high praise, too brown for a fair praise, and too
0169  little for a great praise. Only this commendation I
0170 170 can afford her, that were she other than she is, she
0171  were unhandsome, and being no other but as she is,
0172  I do not like her.
CLAUDIO  0173 Thou thinkest I am in sport. I pray thee tell
0174  me truly how thou lik’st her.
BENEDICK  0175 175Would you buy her that you enquire after
0176  her?
CLAUDIO  0177 Can the world buy such a jewel?
BENEDICK  0178 Yea, and a case to put it into. But speak you
0179  this with a sad brow? Or do you play the flouting
0180 180 jack, to tell us Cupid is a good hare-finder and
0181  Vulcan a rare carpenter? Come, in what key shall a
0182  man take you to go in the song?
CLAUDIO  0183 In mine eye she is the sweetest lady that ever
0184  I looked on.
BENEDICK  0185 185I can see yet without spectacles, and I see
0186  no such matter. There’s her cousin, an she were not
0187  possessed with a fury, exceeds her as much in
0188  beauty as the first of May doth the last of December.
0189  But I hope you have no intent to turn husband, have
0190 190 you?
CLAUDIO  0191 I would scarce trust myself, though I had
0192  sworn the contrary, if Hero would be my wife.
BENEDICK  0193 Is ’t come to this? In faith, hath not the
0194  world one man but he will wear his cap with
0195 195 suspicion? Shall I never see a bachelor of threescore
p. 19
0196  again? Go to, i’ faith, an thou wilt needs thrust
0197  thy neck into a yoke, wear the print of it, and sigh
0198  away Sundays. Look, Don Pedro is returned to seek
0199  you.

Enter Don Pedro, Prince of Aragon.

PRINCE  0200 200What secret hath held you here that you followed
0201  not to Leonato’s?
BENEDICK  0202 I would your Grace would constrain me to
0203  tell.
PRINCE  0204 I charge thee on thy allegiance.
BENEDICK  0205 205You hear, Count Claudio, I can be secret as
0206  a dumb man, I would have you think so, but on my
0207  allegiance—mark you this, on my allegiance—he
0208  is in love. With who? Now, that is your Grace’s part.
0209  Mark how short his answer is: with Hero, Leonato’s
0210 210 short daughter.
CLAUDIO  0211 If this were so, so were it uttered.
BENEDICK  0212 Like the old tale, my lord: “It is not so, nor
0213  ’twas not so, but, indeed, God forbid it should be
0214  so.”
CLAUDIO  0215 215If my passion change not shortly, God forbid
0216  it should be otherwise.
PRINCE  0217 Amen, if you love her, for the lady is very well
0218  worthy.
CLAUDIO  0219 You speak this to fetch me in, my lord.
PRINCE  0220 220By my troth, I speak my thought.
CLAUDIO  0221 And in faith, my lord, I spoke mine.
BENEDICK  0222 And by my two faiths and troths, my lord, I
0223  spoke mine.
CLAUDIO  0224 That I love her, I feel.
PRINCE  0225 225That she is worthy, I know.
BENEDICK  0226 That I neither feel how she should be loved
0227  nor know how she should be worthy is the opinion
0228  that fire cannot melt out of me. I will die in it at the
0229  stake.
p. 21
PRINCE  0230 230Thou wast ever an obstinate heretic in the
0231  despite of beauty.
CLAUDIO  0232 And never could maintain his part but in the
0233  force of his will.
BENEDICK  0234 That a woman conceived me, I thank her;
0235 235 that she brought me up, I likewise give her most
0236  humble thanks. But that I will have a recheat
0237  winded in my forehead or hang my bugle in an
0238  invisible baldrick, all women shall pardon me.
0239  Because I will not do them the wrong to mistrust
0240 240 any, I will do myself the right to trust none. And the
0241  fine is, for the which I may go the finer, I will live a
0242  bachelor.
PRINCE  0243 I shall see thee, ere I die, look pale with love.
BENEDICK  0244 With anger, with sickness, or with hunger,
0245 245 my lord, not with love. Prove that ever I lose more
0246  blood with love than I will get again with drinking,
0247  pick out mine eyes with a ballad-maker’s pen and
0248  hang me up at the door of a brothel house for the
0249  sign of blind Cupid.
PRINCE  0250 250Well, if ever thou dost fall from this faith, thou
0251  wilt prove a notable argument.
BENEDICK  0252 If I do, hang me in a bottle like a cat and
0253  shoot at me, and he that hits me, let him be clapped
0254  on the shoulder and called Adam.
PRINCE  0255 255Well, as time shall try.
0256  In time the savage bull doth bear the yoke.
BENEDICK  0257 The savage bull may, but if ever the sensible
0258  Benedick bear it, pluck off the bull’s horns and set
0259  them in my forehead, and let me be vilely painted,
0260 260 and in such great letters as they write “Here is good
0261  horse to hire” let them signify under my sign “Here
0262  you may see Benedick the married man.”
CLAUDIO  0263 If this should ever happen, thou wouldst be
0264  horn-mad.
p. 23
PRINCE  0265 265Nay, if Cupid have not spent all his quiver in
0266  Venice, thou wilt quake for this shortly.
BENEDICK  0267 I look for an earthquake too, then.
PRINCE  0268 Well, you will temporize with the hours. In the
0269  meantime, good Signior Benedick, repair to Leonato’s.
0270 270 Commend me to him, and tell him I will not
0271  fail him at supper, for indeed he hath made great
0272  preparation.
BENEDICK  0273 I have almost matter enough in me for such
0274  an embassage, and so I commit you—
CLAUDIO  0275 275To the tuition of God. From my house, if I had
0276  it—
PRINCE  0277 The sixth of July. Your loving friend,
0278  Benedick.
BENEDICK  0279 Nay, mock not, mock not. The body of your
0280 280 discourse is sometimes guarded with fragments,
0281  and the guards are but slightly basted on neither.
0282  Ere you flout old ends any further, examine your
0283  conscience. And so I leave you.He exits.
0284  My liege, your Highness now may do me good.
0285 285 My love is thine to teach. Teach it but how,
0286  And thou shalt see how apt it is to learn
0287  Any hard lesson that may do thee good.
0288  Hath Leonato any son, my lord?
0289  No child but Hero; she’s his only heir.
0290 290 Dost thou affect her, Claudio?
CLAUDIO  0291  O, my lord,
0292  When you went onward on this ended action,
0293  I looked upon her with a soldier’s eye,
0294  That liked, but had a rougher task in hand
0295 295 Than to drive liking to the name of love.
0296  But now I am returned and that war thoughts
p. 25
0297  Have left their places vacant, in their rooms
0298  Come thronging soft and delicate desires,
0299  All prompting me how fair young Hero is,
0300 300 Saying I liked her ere I went to wars.
0301  Thou wilt be like a lover presently
0302  And tire the hearer with a book of words.
0303  If thou dost love fair Hero, cherish it,
0304  And I will break with her and with her father,
0305 305 And thou shalt have her. Was ’t not to this end
0306  That thou began’st to twist so fine a story?
0307  How sweetly you do minister to love,
0308  That know love’s grief by his complexion!
0309  But lest my liking might too sudden seem,
0310 310 I would have salved it with a longer treatise.
0311  What need the bridge much broader than the flood?
0312  The fairest grant is the necessity.
0313  Look what will serve is fit. ’Tis once, thou lovest,
0314  And I will fit thee with the remedy.
0315 315 I know we shall have reveling tonight.
0316  I will assume thy part in some disguise
0317  And tell fair Hero I am Claudio,
0318  And in her bosom I’ll unclasp my heart
0319  And take her hearing prisoner with the force
0320 320 And strong encounter of my amorous tale.
0321  Then after to her father will I break,
0322  And the conclusion is, she shall be thine.
0323  In practice let us put it presently.
They exit.