Skip to main content
Back to main page

The Two Noble Kinsmen - Act 1, scene 1


Navigate this work

The Two Noble Kinsmen - Act 1, scene 1
Jump to

Act 1, scene 1

Scene 1


The wedding procession of Duke Theseus and his Amazonian bride Hippolyta is interrupted by three weeping queens whose dead kings lie unburied on the battlefield in Thebes. With the support of Hippolyta, Emilia, and Pirithous, the queens persuade Theseus to leave immediately for Thebes in order to protect their husbands’ rights against Creon.

Music. Enter Hymen with a torch burning, a Boy in
a white robe before, singing and strewing flowers.
After Hymen, a Nymph encompassed in her tresses,
bearing a wheaten garland; then Theseus between
two other Nymphs with wheaten chaplets on their
heads. Then Hippolyta, the bride, led by Pirithous,
and another holding a garland over her head, her
tresses likewise hanging. After her, Emilia, holding
up her train. Then Artesius and Attendants.

The Song, sung by the Boy.

  0034  Roses, their sharp spines being gone,
0035  Not royal in their smells alone,
0036   But in their hue;
0037  Maiden pinks, of odor faint,
0038 5 Daisies smell-less, yet most quaint,
0039   And sweet thyme true;
0040  Primrose, firstborn child of Ver,
0041  Merry springtime’s harbinger,
0042   With her bells dim;
0043 10 Oxlips in their cradles growing,
0044  Marigolds on deathbeds blowing,
0045   Lark’s-heels trim;
0046  All dear Nature’s children sweet
0047  Lie ’fore bride and bridegroom’s feet,
Strew flowers.
p. 13
0048 15  Blessing their sense.
0049  Not an angel of the air,
0050  Bird melodious or bird fair,
0051   Is absent hence.
0052  The crow, the sland’rous cuckoo, nor
0053 20 The boding raven, nor chough hoar,
0054   Nor chatt’ring pie,
0055  May on our bridehouse perch or sing,
0056  Or with them any discord bring,
0057   But from it fly.

Enter three Queens in black, with veils stained, with
imperial crowns. The first Queen falls down at the foot
of Theseus; the second falls down at the foot of
Hippolyta; the third before Emilia.

FIRST QUEENto Theseus 
0058 25 For pity’s sake and true gentility’s,
0059  Hear and respect me.
SECOND QUEENto Hippolyta  0060  For your mother’s sake,
0061  And as you wish your womb may thrive with fair
0062  ones,
0063 30 Hear and respect me.
0064  Now for the love of him whom Jove hath marked
0065  The honor of your bed, and for the sake
0066  Of clear virginity, be advocate
0067  For us and our distresses. This good deed
0068 35 Shall raze you out o’ th’ book of trespasses
0069  All you are set down there.
THESEUSto First Queen 
0070  Sad lady, rise.
HIPPOLYTAto Second Queen  0071  Stand up.
EMILIAto Third Queen  0072  No knees to me.
0073 40 What woman I may stead that is distressed
0074  Does bind me to her.
p. 15
THESEUSto First Queen 
0075  What’s your request? Deliver you for all.
0076  We are three queens whose sovereigns fell before
0077  The wrath of cruel Creon; who endured
0078 45 The beaks of ravens, talons of the kites,
0079  And pecks of crows in the foul fields of Thebes.
0080  He will not suffer us to burn their bones,
0081  To urn their ashes, nor to take th’ offense
0082  Of mortal loathsomeness from the blest eye
0083 50 Of holy Phoebus, but infects the winds
0084  With stench of our slain lords. O, pity, duke!
0085  Thou purger of the Earth, draw thy feared sword
0086  That does good turns to th’ world; give us the bones
0087  Of our dead kings, that we may chapel them;
0088 55 And of thy boundless goodness take some note
0089  That for our crownèd heads we have no roof
0090  Save this, which is the lion’s and the bear’s,
0091  And vault to everything.
THESEUS  0092  Pray you, kneel not.
0093 60 I was transported with your speech and suffered
0094  Your knees to wrong themselves. I have heard the
0095  fortunes
0096  Of your dead lords, which gives me such lamenting
0097  As wakes my vengeance and revenge for ’em.
0098 65 King Capaneus was your lord. The day
0099  That he should marry you, at such a season
0100  As now it is with me, I met your groom
0101  By Mars’s altar. You were that time fair—
0102  Not Juno’s mantle fairer than your tresses,
0103 70 Nor in more bounty spread her. Your wheaten
0104  wreath
0105  Was then nor threshed nor blasted. Fortune at you
0106  Dimpled her cheek with smiles. Hercules, our
0107  kinsman,
0108 75 Then weaker than your eyes, laid by his club;
p. 17
0109  He tumbled down upon his Nemean hide
0110  And swore his sinews thawed. O grief and time,
0111  Fearful consumers, you will all devour!
FIRST QUEEN  0112 O, I hope some god,
0113 80 Some god hath put his mercy in your manhood,
0114  Whereto he’ll infuse power, and press you forth
0115  Our undertaker.
THESEUS  0116  O, no knees, none, widow!
0117  Unto the helmeted Bellona use them
0118 85 And pray for me, your soldier.The First Queen rises.
0119  Troubled I am.Turns away.
SECOND QUEEN  0120  Honored Hippolyta,
0121  Most dreaded Amazonian, that hast slain
0122  The scythe-tusked boar; that with thy arm, as strong
0123 90 As it is white, wast near to make the male
0124  To thy sex captive, but that this thy lord,
0125  Born to uphold creation in that honor
0126  First nature styled it in, shrunk thee into
0127  The bound thou wast o’erflowing, at once subduing
0128 95 Thy force and thy affection; soldieress
0129  That equally canst poise sternness with pity,
0130  Whom now I know hast much more power on him
0131  Than ever he had on thee, who ow’st his strength
0132  And his love too, who is a servant for
0133 100 The tenor of thy speech, dear glass of ladies,
0134  Bid him that we, whom flaming war doth scorch,
0135  Under the shadow of his sword may cool us;
0136  Require him he advance it o’er our heads;
0137  Speak ’t in a woman’s key, like such a woman
0138 105 As any of us three; weep ere you fail.
0139  Lend us a knee;
0140  But touch the ground for us no longer time
0141  Than a dove’s motion when the head’s plucked off.
0142  Tell him if he i’ th’ blood-sized field lay swoll’n,
0143 110 Showing the sun his teeth, grinning at the moon,
0144  What you would do.
p. 19
HIPPOLYTA  0145  Poor lady, say no more.
0146  I had as lief trace this good action with you
0147  As that whereto I am going, and never yet
0148 115 Went I so willing way. My lord is taken
0149  Heart-deep with your distress; let him consider.
0150  I’ll speak anon.Second Queen rises.
THIRD QUEEN  0151  O, my petition was
0152  Set down in ice, which by hot grief uncandied
0153 120 Melts into drops; so sorrow, wanting form,
0154  Is pressed with deeper matter.
EMILIA  0155  Pray stand up.
0156  Your grief is written in your cheek.
THIRD QUEEN  0157  O, woe!
0158 125 You cannot read it there.She rises.
0159  There through my tears,
0160  Like wrinkled pebbles in a glassy stream,
0161  You may behold ’em. Lady, lady, alack!
0162  He that will all the treasure know o’ th’ Earth
0163 130 Must know the center too; he that will fish
0164  For my least minnow, let him lead his line
0165  To catch one at my heart. O, pardon me!
0166  Extremity, that sharpens sundry wits,
0167  Makes me a fool.
EMILIA  0168 135 Pray you say nothing, pray you.
0169  Who cannot feel nor see the rain, being in ’t,
0170  Knows neither wet nor dry. If that you were
0171  The groundpiece of some painter, I would buy you
0172  T’ instruct me ’gainst a capital grief—indeed,
0173 140 Such heart-pierced demonstration. But, alas,
0174  Being a natural sister of our sex,
0175  Your sorrow beats so ardently upon me
0176  That it shall make a counter-reflect ’gainst
0177  My brother’s heart and warm it to some pity,
0178 145 Though it were made of stone. Pray have good
0179  comfort.
p. 21
THESEUScoming forward 
0180  Forward to th’ temple. Leave not out a jot
0181  O’ th’ sacred ceremony.
FIRST QUEEN  0182  O, this celebration
0183 150 Will longer last and be more costly than
0184  Your suppliants’ war. Remember that your fame
0185  Knolls in the ear o’ th’ world; what you do quickly
0186  Is not done rashly; your first thought is more
0187  Than others’ labored meditance, your premeditating
0188 155 More than their actions. But, O Jove, your actions,
0189  Soon as they move, as ospreys do the fish,
0190  Subdue before they touch. Think, dear duke, think
0191  What beds our slain kings have!
SECOND QUEEN  0192  What griefs our beds,
0193 160 That our dear lords have none!
THIRD QUEEN  0194  None fit for th’ dead.
0195  Those that with cords, knives, drams, precipitance,
0196  Weary of this world’s light, have to themselves
0197  Been death’s most horrid agents, human grace
0198 165 Affords them dust and shadow.
FIRST QUEEN  0199  But our lords
0200  Lie blist’ring ’fore the visitating sun,
0201  And were good kings when living.
0202  It is true, and I will give you comfort
0203 170 To give your dead lords graves;
0204  The which to do must make some work with Creon.
0205  And that work presents itself to th’ doing.
0206  Now ’twill take form; the heats are gone tomorrow.
0207  Then, bootless toil must recompense itself
0208 175 With its own sweat. Now he’s secure,
0209  Not dreams we stand before your puissance,
0210  Rinsing our holy begging in our eyes
0211  To make petition clear.
p. 23
SECOND QUEEN  0212  Now you may take him,
0213 180 Drunk with his victory.
THIRD QUEEN  0214  And his army full
0215  Of bread and sloth.
THESEUS  0216  Artesius, that best knowest
0217  How to draw out, fit to this enterprise,
0218 185 The prim’st for this proceeding, and the number
0219  To carry such a business: forth and levy
0220  Our worthiest instruments, whilst we dispatch
0221  This grand act of our life, this daring deed
0222  Of fate in wedlock.
FIRST QUEENto Second and Third Queens 
0223 190 Dowagers, take hands.
0224  Let us be widows to our woes. Delay
0225  Commends us to a famishing hope.
ALL THE QUEENS  0226  Farewell.
0227  We come unseasonably; but when could grief
0228 195 Cull forth, as unpanged judgment can, fitt’st time
0229  For best solicitation?
THESEUS  0230  Why, good ladies,
0231  This is a service whereto I am going
0232  Greater than any was; it more imports me
0233 200 Than all the actions that I have foregone,
0234  Or futurely can cope.
FIRST QUEEN  0235  The more proclaiming
0236  Our suit shall be neglected when her arms,
0237  Able to lock Jove from a synod, shall
0238 205 By warranting moonlight corselet thee. O, when
0239  Her twinning cherries shall their sweetness fall
0240  Upon thy tasteful lips, what wilt thou think
0241  Of rotten kings or blubbered queens? What care
0242  For what thou feel’st not, what thou feel’st being
0243 210 able
0244  To make Mars spurn his drum? O, if thou couch
0245  But one night with her, every hour in ’t will
p. 25
0246  Take hostage of thee for a hundred, and
0247  Thou shalt remember nothing more than what
0248 215 That banquet bids thee to.
HIPPOLYTAto Theseus  0249  Though much unlike
0250  You should be so transported, as much sorry
0251  I should be such a suitor, yet I think
0252  Did I not, by th’ abstaining of my joy—
0253 220 Which breeds a deeper longing—cure their surfeit
0254  That craves a present med’cine, I should pluck
0255  All ladies’ scandal on me.She kneels.
0256  Therefore, sir,
0257  As I shall here make trial of my prayers,
0258 225 Either presuming them to have some force,
0259  Or sentencing for aye their vigor dumb,
0260  Prorogue this business we are going about, and
0261  hang
0262  Your shield afore your heart—about that neck
0263 230 Which is my fee, and which I freely lend
0264  To do these poor queens service.
ALL QUEENSto Emilia  0265  O, help now!
0266  Our cause cries for your knee.
EMILIAto Theseuskneeling  0267  If you grant not
0268 235 My sister her petition in that force,
0269  With that celerity and nature which
0270  She makes it in, from henceforth I’ll not dare
0271  To ask you anything, nor be so hardy
0272  Ever to take a husband.
THESEUS  0273 240 Pray stand up.
Hippolyta and Emilia rise.
0274  I am entreating of myself to do
0275  That which you kneel to have me.—Pirithous,
0276  Lead on the bride; get you and pray the gods
0277  For success and return; omit not anything
0278 245 In the pretended celebration.—Queens,
0279  Follow your soldier. To Artesius. As before, hence
0280  you,
p. 27
0281  And at the banks of Aulis meet us with
0282  The forces you can raise, where we shall find
0283 250 The moiety of a number for a business
0284  More bigger looked.Artesius exits.
To Hippolyta. 0285  Since that our theme is haste,
0286  I stamp this kiss upon thy currant lip;
0287  Sweet, keep it as my token.—Set you forward,
0288 255 For I will see you gone.
The wedding procession begins to exit
towards the temple.

0289  Farewell, my beauteous sister.—Pirithous,
0290  Keep the feast full; bate not an hour on ’t.
PIRITHOUS  0291  Sir,
0292  I’ll follow you at heels. The feast’s solemnity
0293 260 Shall want till your return.
THESEUS  0294  Cousin, I charge you,
0295  Budge not from Athens. We shall be returning
0296  Ere you can end this feast, of which I pray you
0297  Make no abatement.—Once more, farewell all.
All but Theseus and the Queens exit.
0298 265 Thus dost thou still make good the tongue o’ th’
0299  world.
0300  And earn’st a deity equal with Mars.
THIRD QUEEN  0301 If not above him, for
0302  Thou, being but mortal, makest affections bend
0303 270 To godlike honors; they themselves, some say,
0304  Groan under such a mast’ry.
THESEUS  0305  As we are men,
0306  Thus should we do; being sensually subdued,
0307  We lose our human title. Good cheer, ladies.
0308 275 Now turn we towards your comforts.
Flourish. They exit.