Skip to main content
or search all Shakespeare texts
Back to main page

Henry V - Act 1, scene 2


Navigate this work

Henry V - Act 1, scene 2
Jump to

Act 1, scene 2

Scene 2


At the King’s request, Canterbury provides an extensive interpretation of French law to support Henry’s claim to the French throne. After the court discusses ways of preventing a Scottish invasion of England while Henry is in France, Henry decides to go to war against France. The French ambassadors present Henry with a token of the Dauphin’s insulting refusal to take seriously Henry’s claims in France.

Enter the King of England, Humphrey Duke of
Gloucester, Bedford, Clarence, Warwick, Westmoreland,
and Exeter, with other Attendants.

0140  Where is my gracious Lord of Canterbury?
p. 19
0141  Not here in presence.
KING HENRY  0142  Send for him, good uncle.
0143  Shall we call in th’ Ambassador, my liege?
0144 5 Not yet, my cousin. We would be resolved,
0145  Before we hear him, of some things of weight
0146  That task our thoughts concerning us and France.

Enter the two Bishops of Canterbury and Ely.

0147  God and his angels guard your sacred throne
0148  And make you long become it.
KING HENRY  0149 10 Sure we thank you.
0150  My learnèd lord, we pray you to proceed
0151  And justly and religiously unfold
0152  Why the law Salic that they have in France
0153  Or should or should not bar us in our claim.
0154 15 And God forbid, my dear and faithful lord,
0155  That you should fashion, wrest, or bow your
0156  reading,
0157  Or nicely charge your understanding soul
0158  With opening titles miscreate, whose right
0159 20 Suits not in native colors with the truth;
0160  For God doth know how many now in health
0161  Shall drop their blood in approbation
0162  Of what your reverence shall incite us to.
0163  Therefore take heed how you impawn our person,
0164 25 How you awake our sleeping sword of war.
0165  We charge you in the name of God, take heed,
0166  For never two such kingdoms did contend
0167  Without much fall of blood, whose guiltless drops
0168  Are every one a woe, a sore complaint
0169 30 ’Gainst him whose wrongs gives edge unto the
0170  swords
p. 21
0171  That makes such waste in brief mortality.
0172  Under this conjuration, speak, my lord,
0173  For we will hear, note, and believe in heart
0174 35 That what you speak is in your conscience washed
0175  As pure as sin with baptism.
0176  Then hear me, gracious sovereign, and you peers
0177  That owe yourselves, your lives, and services
0178  To this imperial throne. There is no bar
0179 40 To make against your Highness’ claim to France
0180  But this, which they produce from Pharamond:
0181  “In terram Salicam mulieres ne succedant”
0182  (No woman shall succeed in Salic land),
0183  Which Salic land the French unjustly gloze
0184 45 To be the realm of France, and Pharamond
0185  The founder of this law and female bar.
0186  Yet their own authors faithfully affirm
0187  That the land Salic is in Germany,
0188  Between the floods of Sala and of Elbe,
0189 50 Where Charles the Great, having subdued the
0190  Saxons,
0191  There left behind and settled certain French,
0192  Who, holding in disdain the German women
0193  For some dishonest manners of their life,
0194 55 Established then this law: to wit, no female
0195  Should be inheritrix in Salic land,
0196  Which “Salic,” as I said, ’twixt Elbe and Sala
0197  Is at this day in Germany called Meissen.
0198  Then doth it well appear the Salic law
0199 60 Was not devisèd for the realm of France,
0200  Nor did the French possess the Salic land
0201  Until four hundred one and twenty years
0202  After defunction of King Pharamond,
0203  Idly supposed the founder of this law,
0204 65 Who died within the year of our redemption
0205  Four hundred twenty-six; and Charles the Great
p. 23
0206  Subdued the Saxons and did seat the French
0207  Beyond the river Sala in the year
0208  Eight hundred five. Besides, their writers say,
0209 70 King Pepin, which deposèd Childeric,
0210  Did, as heir general, being descended
0211  Of Blithild, which was daughter to King Clothair,
0212  Make claim and title to the crown of France.
0213  Hugh Capet also, who usurped the crown
0214 75 Of Charles the Duke of Lorraine, sole heir male
0215  Of the true line and stock of Charles the Great,
0216  To find his title with some shows of truth,
0217  Though in pure truth it was corrupt and naught,
0218  Conveyed himself as th’ heir to th’ Lady Lingare,
0219 80 Daughter to Charlemagne, who was the son
0220  To Lewis the Emperor, and Lewis the son
0221  Of Charles the Great. Also King Lewis the Tenth,
0222  Who was sole heir to the usurper Capet,
0223  Could not keep quiet in his conscience,
0224 85 Wearing the crown of France, till satisfied
0225  That fair Queen Isabel, his grandmother,
0226  Was lineal of the Lady Ermengare,
0227  Daughter to Charles the foresaid Duke of Lorraine:
0228  By the which marriage the line of Charles the Great
0229 90 Was reunited to the crown of France.
0230  So that, as clear as is the summer’s sun,
0231  King Pepin’s title and Hugh Capet’s claim,
0232  King Lewis his satisfaction, all appear
0233  To hold in right and title of the female.
0234 95 So do the kings of France unto this day,
0235  Howbeit they would hold up this Salic law
0236  To bar your Highness claiming from the female,
0237  And rather choose to hide them in a net
0238  Than amply to imbar their crooked titles
0239 100 Usurped from you and your progenitors.
0240  May I with right and conscience make this claim?
p. 25
0241  The sin upon my head, dread sovereign,
0242  For in the Book of Numbers is it writ:
0243  “When the man dies, let the inheritance
0244 105 Descend unto the daughter.” Gracious lord,
0245  Stand for your own, unwind your bloody flag,
0246  Look back into your mighty ancestors.
0247  Go, my dread lord, to your great-grandsire’s tomb,
0248  From whom you claim; invoke his warlike spirit
0249 110 And your great-uncle’s, Edward the Black Prince,
0250  Who on the French ground played a tragedy,
0251  Making defeat on the full power of France
0252  Whiles his most mighty father on a hill
0253  Stood smiling to behold his lion’s whelp
0254 115 Forage in blood of French nobility.
0255  O noble English, that could entertain
0256  With half their forces the full pride of France
0257  And let another half stand laughing by,
0258  All out of work and cold for action!
0259 120 Awake remembrance of these valiant dead
0260  And with your puissant arm renew their feats.
0261  You are their heir, you sit upon their throne,
0262  The blood and courage that renownèd them
0263  Runs in your veins; and my thrice-puissant liege
0264 125 Is in the very May-morn of his youth,
0265  Ripe for exploits and mighty enterprises.
0266  Your brother kings and monarchs of the Earth
0267  Do all expect that you should rouse yourself
0268  As did the former lions of your blood.
0269 130 They know your Grace hath cause and means and
0270  might;
0271  So hath your Highness. Never king of England
0272  Had nobles richer, and more loyal subjects,
p. 27
0273  Whose hearts have left their bodies here in England
0274 135 And lie pavilioned in the fields of France.
0275  O, let their bodies follow, my dear liege,
0276  With blood and sword and fire to win your right,
0277  In aid whereof we of the spiritualty
0278  Will raise your Highness such a mighty sum
0279 140 As never did the clergy at one time
0280  Bring in to any of your ancestors.
0281  We must not only arm t’ invade the French,
0282  But lay down our proportions to defend
0283  Against the Scot, who will make road upon us
0284 145 With all advantages.
0285  They of those marches, gracious sovereign,
0286  Shall be a wall sufficient to defend
0287  Our inland from the pilfering borderers.
0288  We do not mean the coursing snatchers only,
0289 150 But fear the main intendment of the Scot,
0290  Who hath been still a giddy neighbor to us.
0291  For you shall read that my great-grandfather
0292  Never went with his forces into France
0293  But that the Scot on his unfurnished kingdom
0294 155 Came pouring like the tide into a breach
0295  With ample and brim fullness of his force,
0296  Galling the gleanèd land with hot assays,
0297  Girding with grievous siege castles and towns,
0298  That England, being empty of defense,
0299 160 Hath shook and trembled at th’ ill neighborhood.
0300  She hath been then more feared than harmed, my
0301  liege,
0302  For hear her but exampled by herself:
0303  When all her chivalry hath been in France
p. 29
0304 165 And she a mourning widow of her nobles,
0305  She hath herself not only well defended
0306  But taken and impounded as a stray
0307  The King of Scots, whom she did send to France
0308  To fill King Edward’s fame with prisoner kings
0309 170 And make her chronicle as rich with praise
0310  As is the ooze and bottom of the sea
0311  With sunken wrack and sumless treasuries.
0312  But there’s a saying very old and true:
0313  “If that you will France win,
0314 175 Then with Scotland first begin.”

0315  For once the eagle England being in prey,
0316  To her unguarded nest the weasel Scot
0317  Comes sneaking and so sucks her princely eggs,
0318  Playing the mouse in absence of the cat,
0319 180 To ’tame and havoc more than she can eat.
0320  It follows, then, the cat must stay at home.
0321  Yet that is but a crushed necessity,
0322  Since we have locks to safeguard necessaries
0323  And pretty traps to catch the petty thieves.
0324 185 While that the armèd hand doth fight abroad,
0325  Th’ advisèd head defends itself at home.
0326  For government, though high and low and lower,
0327  Put into parts, doth keep in one consent,
0328  Congreeing in a full and natural close,
0329 190 Like music.
BISHOP OF CANTERBURY  0330  Therefore doth heaven divide
0331  The state of man in divers functions,
0332  Setting endeavor in continual motion,
0333  To which is fixèd as an aim or butt
0334 195 Obedience; for so work the honeybees,
0335  Creatures that by a rule in nature teach
0336  The act of order to a peopled kingdom.
p. 31
0337  They have a king and officers of sorts,
0338  Where some like magistrates correct at home,
0339 200 Others like merchants venture trade abroad,
0340  Others like soldiers armèd in their stings
0341  Make boot upon the summer’s velvet buds,
0342  Which pillage they with merry march bring home
0343  To the tent royal of their emperor,
0344 205 Who, busied in his majesty, surveys
0345  The singing masons building roofs of gold,
0346  The civil citizens kneading up the honey,
0347  The poor mechanic porters crowding in
0348  Their heavy burdens at his narrow gate,
0349 210 The sad-eyed justice with his surly hum
0350  Delivering o’er to executors pale
0351  The lazy yawning drone. I this infer:
0352  That many things, having full reference
0353  To one consent, may work contrariously,
0354 215 As many arrows loosèd several ways
0355  Come to one mark, as many ways meet in one town,
0356  As many fresh streams meet in one salt sea,
0357  As many lines close in the dial’s center,
0358  So may a thousand actions, once afoot,
0359 220 End in one purpose and be all well borne
0360  Without defeat. Therefore to France, my liege!
0361  Divide your happy England into four,
0362  Whereof take you one quarter into France,
0363  And you withal shall make all Gallia shake.
0364 225 If we, with thrice such powers left at home,
0365  Cannot defend our own doors from the dog,
0366  Let us be worried, and our nation lose
0367  The name of hardiness and policy.
0368  Call in the messengers sent from the Dauphin.
Attendants exit.
0369 230 Now are we well resolved, and by God’s help
0370  And yours, the noble sinews of our power,
p. 33
0371  France being ours, we’ll bend it to our awe
0372  Or break it all to pieces. Or there we’ll sit,
0373  Ruling in large and ample empery
0374 235 O’er France and all her almost kingly dukedoms,
0375  Or lay these bones in an unworthy urn,
0376  Tombless, with no remembrance over them.
0377  Either our history shall with full mouth
0378  Speak freely of our acts, or else our grave,
0379 240 Like Turkish mute, shall have a tongueless mouth,
0380  Not worshiped with a waxen epitaph.

Enter Ambassadors of France, with Attendants.

0381  Now are we well prepared to know the pleasure
0382  Of our fair cousin Dauphin, for we hear
0383  Your greeting is from him, not from the King.
0384 245 May ’t please your Majesty to give us leave
0385  Freely to render what we have in charge,
0386  Or shall we sparingly show you far off
0387  The Dauphin’s meaning and our embassy?
0388  We are no tyrant, but a Christian king,
0389 250 Unto whose grace our passion is as subject
0390  As is our wretches fettered in our prisons.
0391  Therefore with frank and with uncurbèd plainness
0392  Tell us the Dauphin’s mind.
AMBASSADOR  0393  Thus, then, in few:
0394 255 Your Highness, lately sending into France,
0395  Did claim some certain dukedoms in the right
0396  Of your great predecessor, King Edward the Third;
0397  In answer of which claim, the Prince our master
0398  Says that you savor too much of your youth
0399 260 And bids you be advised there’s naught in France
0400  That can be with a nimble galliard won;
0401  You cannot revel into dukedoms there.
0402  He therefore sends you, meeter for your spirit,
p. 35
0403  This tun of treasure and, in lieu of this,
0404 265 Desires you let the dukedoms that you claim
0405  Hear no more of you. This the Dauphin speaks.
0406  What treasure, uncle?
EXETER  0407  Tennis balls,
0408  my liege.
0409 270 We are glad the Dauphin is so pleasant with us.
0410  His present and your pains we thank you for.
0411  When we have matched our rackets to these balls,
0412  We will in France, by God’s grace, play a set
0413  Shall strike his father’s crown into the hazard.
0414 275 Tell him he hath made a match with such a
0415  wrangler
0416  That all the courts of France will be disturbed
0417  With chases. And we understand him well,
0418  How he comes o’er us with our wilder days,
0419 280 Not measuring what use we made of them.
0420  We never valued this poor seat of England,
0421  And therefore, living hence, did give ourself
0422  To barbarous license, as ’tis ever common
0423  That men are merriest when they are from home.
0424 285 But tell the Dauphin I will keep my state,
0425  Be like a king, and show my sail of greatness
0426  When I do rouse me in my throne of France,
0427  For that I have laid by my majesty
0428  And plodded like a man for working days;
0429 290 But I will rise there with so full a glory
0430  That I will dazzle all the eyes of France,
0431  Yea, strike the Dauphin blind to look on us.
0432  And tell the pleasant prince this mock of his
0433  Hath turned his balls to gun-stones, and his soul
0434 295 Shall stand sore chargèd for the wasteful vengeance
0435  That shall fly with them; for many a thousand
0436  widows
0437  Shall this his mock mock out of their dear husbands,
p. 37
0438  Mock mothers from their sons, mock castles down;
0439 300 And some are yet ungotten and unborn
0440  That shall have cause to curse the Dauphin’s scorn.
0441  But this lies all within the will of God,
0442  To whom I do appeal, and in whose name
0443  Tell you the Dauphin I am coming on,
0444 305 To venge me as I may and to put forth
0445  My rightful hand in a well-hallowed cause.
0446  So get you hence in peace. And tell the Dauphin
0447  His jest will savor but of shallow wit
0448  When thousands weep more than did laugh at it.—
0449 310 Convey them with safe conduct.—Fare you well.
Ambassadors exit, with Attendants.
EXETER  0450 This was a merry message.
0451  We hope to make the sender blush at it.
0452  Therefore, my lords, omit no happy hour
0453  That may give furth’rance to our expedition;
0454 315 For we have now no thought in us but France,
0455  Save those to God, that run before our business.
0456  Therefore let our proportions for these wars
0457  Be soon collected, and all things thought upon
0458  That may with reasonable swiftness add
0459 320 More feathers to our wings. For, God before,
0460  We’ll chide this Dauphin at his father’s door.
0461  Therefore let every man now task his thought,
0462  That this fair action may on foot be brought.
Flourish. They exit.